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La NASA dévoile une hypnotique photographie du ciel tel qu'il est vu sur Terre grâce aux rayons X

Le ciel en rayons X, photographiée par l'outil NICER de la Nasa.

Le ciel en rayons X, photographiée par l'outil NICER de la Nasa. - NASA/NICER

L'outil de la Nasa, embarqué à bord de la station spatiale internationale, recense les sources de rayonnements cosmiques au-dessus de nos têtes.

Tout le ciel dans l'oeil de la Nasa. Grâce aux rayons X - et à une bonne dose de patience -, l'agence spatiale américaine a pu réaliser une "photographie" du ciel dans son ensemble, tel qu'on peut l'observer depuis la Terre.

Pas de ciel sombre bleu violacé ici, pas de petits points lumineux recensant une infinité d'étoiles; plutôt un entrelacs de fils dorés assez incompréhensible au premier coup d'oeil. Pendant un an et dix mois, le Neutron star Interior Composition Explorer (NICER) a "scanné" le ciel depuis l'ISS.

Cet outil, dont l'une des missions est de déterminer la taille des étoiles à neutrons et leur contenu, repère et suit les sources de rayonnements cosmiques dans le ciel, jusqu'à 8 fois par orbite de l'ISS - qui met 93 minutes à faire le tour de la Terre.

Objectif: développer un "GPS galactique"

Les arcs illustrent comment le NICER suit souvent le même chemin entre plusieurs de ses "cibles", explique la Nasa dans un communiqué qui accompagne le cliché. Keith Gendreau, l'un des responsables de la mission, note par exemple la présence des Dentelles du Cygne, "une supernova qui se trouve à environ 90 années-lumière et âgée d'entre 5000 et 8000 ans".

La Nasa compte sur NICER pour l'aider à développer un "GPS galactique" nommé SEXTANT, qui devrait permettre aux vaisseaux de naviguer dans l'espace. Vers l'infini et au-delà.

Liv Audigane