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L'extinction des dinosaures a-t-elle réellement été causée par un astéroïde?

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Photo d'illustration - Arno Burgi / DPA / AFP

Le débat entre chercheurs est vif quant aux rôles respectifs de l'impact d'un astéroïde et du volcanisme - des éruptions de plusieurs centaines de milliers d'années - dans leur disparition. Deux études viennent "conforter l'hypothèse que l'impact est la cause principale", selon le coauteur de l'une d'elles.

Il y a 66 millions d’années, à la fin de la période dite du Crétacé, est intervenue une extinction massive au cours de laquelle les dinosaures ont disparu. Deux études parues jeudi dans la revue Science précisent les connaissances sur les éruptions volcaniques de plusieurs centaines de milliers d’années survenues durant cette extinction.

Les rôles qu'ont joué l'impact d'un astéroïde et le volcanisme en question dans la disparition des dinosaures fait débat parmi les chercheurs. 

Astéroïde ou volcanisme?

Avant les années 1980, la théorie dominante était celle selon laquelle le volcanisme avait causé l’extinction des dinosaures en envoyant dans l’atmosphère cendres, poussières et gaz à l’origine d’une modification rapide du climat.

C’était avant la découverte du cratère de Chicxulub, dans la mer des Caraïbes. Il aurait été formé par l’impact d’un astéroïde qui a renvoyé tellement de débris et poussières dans l’atmosphère que la planète a été refroidie, la photosynthèse a été réduite et les dinosaures non aviaires ainsi que les trois quarts des espèces vivant alors sur Terre ont été tués.

Depuis, le débat fait rage quant aux effets respectifs de l’astéroïde et du volcanisme sur le changement du climat et l’écosystème

Gigantesques coulées de lave

Concurrentes, les équipes de chercheurs dont les résultats ont été publiés jeudi sont parvenues à dater avec beaucoup plus de précision des coulées de lave de l’époque. Leur datation est passée d’une précision de l’ordre d’un million d’années à une précision de quelques dizaines de milliers d’années.

Les échantillons prélevés proviennent de coulées de lave gigantesques du plateau du Deccan, en Inde. Ils ont été analysés à l’aide de nouveaux outils de datation, dont la mesure de la radioactivité de certains composants des laves ou des sédiments.

Dans cette région, « l’épaisseur de lave atteint encore aujourd’hui 1200 mètres par endroits », explique Loÿc Vanderkluysen, professeur de géoscience à l’Université Drexel, aux Etats-Unis, et coauteur de l’une des études.

Méga-tremblement de terre

Le volume de lave expulsé pendant cette période de près d’un million d’années pourrait recouvrir l’équivalent de la France sur plusieurs centaines de mètres d’épaisseur.

Les nouvelles datations des deux équipes concordent. La première montre qu’une vague d’éruptions avait commencé juste avant l’extinction. Les données de la seconde sont moins précises, mais suggèrent que la majorité des coulées de lave date d’après l’impact de l’astéroïde de Chicxulub.

Elles renforcent l’idée selon laquelle un méga-tremblement de terre provoqué par l’impact, de l’équivalent d’une magnitude de 11- jamais expérimentée par l’Homme –, a déclenché une vague d’éruptions volcaniques d’une durée de 300.000 ans.

"La grande question est de savoir si l'extinction se serait produite sans l'astéroïde"

"Cela vient conforter l'hypothèse que l'impact est la cause principale", selon Loÿc Vanderkluysen. "C'est comme secouer une bouteille d'Orangina, ça peut causer une accélération du volcanisme".

La simultanéité des événements – éruptions et extinction - n'est, selon les chercheurs, probablement pas une coïncidence. D’autant que « d’autres périodes de volcanisme intense coïncident avec d’autres épisodes d’extinctions massives », ajoute Blair Schoene, professeur de géoscience à Pinceton et coauteur de l’autre étude.

"La grande question est de savoir si l'extinction se serait produite sans l'astéroïde, étant donné le volcanisme, et inversement. Nous n'avons pas la réponse", poursuit-il. "La nature est compliquée, et c'est seulement en étudiant les deux phénomènes le plus finement possible que nous pourrons comprendre toute l'histoire".

Comprendre la chronologie de cette extinction est selon lui crucial pour comprendre les conséquences possibles de la "sixième extinction massive », celle que l'humanité est actuellement en train de causer.

Clémentine Piriou avec AFP