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Nicolas Mathieu remporte le prix Goncourt 2018 avec Leurs enfants après eux

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- - Joël Saget - AFP

L'auteur de 40 ans a reçu ce mercredi le plus prestigieux des prix littéraires du monde francophone. Il succède à Éric Vuillard.

Le prix Goncourt a été décerné à Nicolas Mathieu, pour le roman Leurs enfants après eux (Actes Sud), ce mercredi. La remise du prix a eu lieu au restaurant Drouant, dans le 2e arrondissement de Paris. Il s'est imposé face à L'hiver du mécontentement de Thomas B. Reverdy, Frère d'âme de David Diop et Maîtres et esclaves de Paul Greveillac. Nicolas Mathieu l'a emporté face à ce dernier au quatrième tour de scrutin par 6 voix contre 4.

Le prix Renaudot a été attribué à Valérie Manteau pour Le sillon (Le Tripode), qui évoque la figure du journaliste et écrivain Hrant Dink, militant de la cause arménienne assassiné par un nationaliste turc. Elle ne figurait pas dans la liste des finalistes du prix. Les jurés du prix Renaudot ont en outre attribué un "prix spécial" à Philippe Lançon pour Le Lambeau, qui a déjà remporté le prix Femina.

Situé dans les années 1990, Leurs enfants après eux dresse le portrait d'une génération à travers une bande d'adolescents d'Heillange, une ville fictive. Le livre les suit au cours de quatre étés (1992, 1994, 1996 et 1998). Tous rêvent "de foutre le camp", mais que faire d'ici là? Dans la torpeur de l'été, on tente de tuer l'ennui en matant les filles rassemblées au bord du lac. Il y a l'espoir que "quelque chose arrive" même si les eaux du lac "ont la lourdeur de pétrole".

"Ce prix va changer forcément ma vie"

"J'ai passé 18 mois enfermé dans une pièce seul et là je suis tout d'un coup comme un lapin devant les phares d'une voiture", a commenté Nicolas Mathieu venu recevoir son prix (doté de 10 euros symboliques) devant une nuée de micros au restaurant Drouant.

"Ce prix va changer forcément ma vie. Je pense à mon fils Oscar, âgé de 5 ans. Dans ces cas-là on revient aux fondamentaux, je pense à ma famille, mes parents, la ville ou je suis né (Epinal, ndlr), aux gens dont je parle dans le livre. Tout ça, ça remonte", a-t-il déclaré.

Le livre s'était écoulé jusqu'à présent à 40.000 exemplaires mais l'éditeur a confié à l'AFP qu'il lançait une réimpression de 50.000 exemplaires.

"Un livre social, français, lorrain"

Les adultes ne sont pas mieux lotis. Le père d'Anthony, ancien métallo, vivote en faisant de l'entretien de jardins et s'épuise dans l'alcool et la rancoeur. Le titre du livre provient d'une citation biblique (Livre de Ben Sira le Sage) rappelant la vanité de toute chose: "Il y en a d'autres dont le souvenir s'est perdu; ils sont morts et c'est comme s'ils n'avaient jamais existé, c'est comme s'ils n'étaient jamais nés et de même leurs enfants après eux". Malgré leurs rêves, les adolescents sont condamnés à vivre la vie étriquée de leurs parents. Les désirs demeurent inassouvis, même la rage de vivre s'étiole.

Nicolas Mathieu succède à Éric Vuillard, lauréat du Goncourt l'an passé avec L'ordre du jour. Bernard Pivot, président de l'Académie Goncourt, a salué au micro de BFMTV "un livre social, un livre français, un livre lorrain, un livre sur la jeunesse."

B.P. avec AFP