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L'hélicoptère Ingenuity de la Nasa pourrait tenter l'exploit de voler sur Mars dès ce lundi

Le mini-hélicoptère Ingenuity s'est détaché le 3 avril 2021 du rover Perseverance, sur Mars

Le mini-hélicoptère Ingenuity s'est détaché le 3 avril 2021 du rover Perseverance, sur Mars - AFP PHOTO / NASA /JPL-Caltech/HANDOUT

Le premier vol de l'appareil a été retardé de plusieurs jours à cause d'un problème technique.

Il ne doit durer que 40 petites secondes mais n'en sera pas moins historique. le premier vol d'un engin motorisé sur une autre planète, qui avait été repoussé, pourrait finalement être tenté lundi par Ingenuity, l'hélicoptère de la Nasa, sur Mars. L'agence spatiale américaine en a fait l'annonce ce samedi, après un retard de plus d'une semaine en raison d'un problème technique.

Le voyage d'Ingenuity doit permettre à la Nasa de recueillir des données inestimables sur les conditions de vie sur mars.

"La Nasa prévoit que le premier vol de son hélicoptère Ingenuity Mars puisse se dérouler à partir de lundi 19 avril", a déclaré l'agence.

Des données pourront être reçues "quelques heures après le vol autonome" qui devrait commencer" vers 9h30, heure de Paris, selon la Nasa. L'agence prévoit de diffuser en direct sur internet la réception des premières données, dès 12h15.

Des photos sous tous les angles

Le vol est un véritable défi, car l'air martien est d'une densité équivalente à seulement 1% de celle de l'atmosphère terrestre. Or c'est en poussant l'air en tournant que les hélices peuvent soulever l'appareil. Cela signifie qu'Ingenuity doit faire tourner les pales de son rotor beaucoup plus vite que ne le ferait un hélicoptère sur Terre pour pouvoir voler.

Après le vol, l'hélicoptère transmettra au rover des données techniques sur ce qu'il aura réalisé, qui seront à leur tour envoyées vers la Terre. Parmi ces premières données, il y aura une photo en noir et blanc du sol prise par Ingenuity directement sous lui lorsqu'il sera en l'air.

Le lendemain, une fois ses batteries rechargées, l'hélicoptère transmettra une photo en couleur de l'horizon, prise par son autre appareil photo. Mais les images les plus spectaculaires devraient venir du rover Perseverance, placé en observation à plusieurs mètres de là, et qui doit filmer le vol.

Jusqu'à cinq vols prévus

En cas de réussite, le second vol pourra avoir lieu pas plus de quatre jours plus tard. Jusqu'à cinq vols en tout sont prévus, de difficulté croissante.

La Nasa voudrait pouvoir faire monter l'hélicoptère jusqu'à 5 mètres de hauteur, puis tenter de le faire avancer latéralement. L'opération sera l'équivalent sur Mars du premier vol d'un engin motorisé sur Terre, en 1903, par les frères Wright. Un morceau de tissu de cet aéronef ayant décollé il y a plus d'un siècle en Caroline du Nord aux Etats-Unis a même été placé à bord d'Ingenuity.

Quoiqu'il advienne, après un mois maximum, l'expérience Ingenuity s'arrêtera, pour laisser le rover Perseverance se consacrer à sa tâche principale: chercher des traces de vie ancienne sur Mars.

SK avec AFP