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L'astéroïde 2012 DA14 traqué par la Nasa

L'astre de 45 mètres de diamètre et de 135.000 tonnes passera à 27.000 km de notre planète.

L'astre de 45 mètres de diamètre et de 135.000 tonnes passera à 27.000 km de notre planète. - -

Même s'il n'y a pas de risque de collision avec la Terre, la Nasa ne quitte pas des yeux l'astéroïde qui frôlera la Terre ce vendredi.

L'astéroïde, d'une masse de 135.000 tonnes baptisé 2012 DA 14, qui va "frôler" la Terre vendredi, pourrait anéantir, en cas d'impact, une grande agglomération. Avec 45 mètres de diamètre, c'est le plus gros astéroïde passant aussi près de la Terre jamais détecté par les scientifiques, a souligné l'agence spatiale américaine.

Découvert en février 2012, il passera au plus près à 27.600 kilomètres -un dixième de la distance Terre-Lune- le 15 févier à 19H25 GMT dans l'est de l'océan Indien à la verticale des côtes de Sumatra en Indonésie, à une vitesse de 7,8 km/seconde.

Il passera tellement près de la Terre qu'il se trouvera à une distance inférieure à celle de certains satellites.

Visible avec un téléscope amateur

"En moyenne un astéroïde de cette taille s'approche aussi près de la Terre tous les 40 ans et risque d'entrer en collision avec notre planète tous les 1.200 ans", avait précisé la semaine dernière Donald Yeomans, directeur du bureau du "Near Earth Object" (NEO) du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa lors d'une conférence de presse téléphonique.

Vendredi, il sera visible avec un télescope amateur en Europe de l'Est, en Australie et en Asie où il fera nuit. Il apparaîtra comme un point brillant se déplaçant dans le ciel.

"Ce survol offrira une occasion unique pour les scientifiques d'étudier de très près un objet passant à une aussi courte distance de la Terre", écrit la Nasa sur son site Internet.

"Protéger notre planète"

L'agence spatiale souligne aussi qu'"elle donne la plus haute priorité à la traque des astéroïdes croisant proche de l'orbite terrestre afin de protéger notre planète".

Le Goldstone Solar System Radar de la Nasa situé dans le désert de Mojave en Californie observera l'astéroïde les 16, 18, 19 et 20 février.

La télévision de la Nasa prévoit une retransmission en direct commentée de l'observation faite pendant une demi-heure à partir de 20h00, heure française pour le passage le plus rapproché de l'objet prévu à 20H25.

Extinction des dinosaures

Si cet astéroïde considéré de petite taille avec 45 mètres de diamètre, devait s'écraser sur la Terre il produirait des dommages comparables à l'astéroöde tombé en Sibérie centrale en 1908 à Toungouska, selon Tim Spahr, du Minor Planet Center à l'Université de Harvard.

Cet astronome estime que le choc équivaudrait à une bombe de 2,4 mégatonnes, assez pour dévaster une grande étendue mais pas mondialement catastrophique.

Selon certaines estimations, l'onde de choc à Toungouska était équivalente à plusieurs centaines de fois celle provoquée par la bombe d'Hiroshima, détruisant la forêt sur un rayon de 20 kilomètres.

En comparaison, la météorite responsable de l'extinction des dinosaures il y a 66 millions d'années mesurait dix kilomètres de diamètre, a précisé Tim Spahr.

La Nasa a déjà trouvé environ 95% des astéroïde les plus gros -d'un kilomètre de diamètre et plus- se trouvant à proximité de la Terre.