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Découverte de "Farout", l'objet céleste le plus éloigné du Soleil dans notre système

Représentation d'artiste de VG18, surnommé "Farout".

Représentation d'artiste de VG18, surnommé "Farout". - Roberto Molar Candanosa/Carnegie Institution for Science

L'objet céleste, qui pourrait être une planète naine, a été observé pour la première fois en novembre dernier. Les astronomes supposent que c'est une boule de glace rosée d'environ 480 kilomètres de diamètre.

VG18, de son petit nom "Farout", est l'objet céleste le plus distant du Soleil jamais observé au sein de notre système solaire. "Farout", dont le nom signifie à la fois "loin", parfois "génial" ou encore… "d'une autre planète", se situe à quelque 17,7 milliards de kilomètres de notre astre.

Soit trois fois plus loin que Pluton, dont la mission New Horizons a déjà mis douze ans à nous envoyer des images. Si ce n'est pour le moment qu'un petit point de lumière rosé dans la nuit, les astronomes qui ont découvert "Farout" pensent que c'est une boule de glace d'environ 480 kilomètres de diamètre, du fait de sa brillance et de sa couleur.

Plusieurs années avant de définir son orbite

Son orbite n'est pas encore définie, précise le New York Times: peut-être qu'elle fait une ellipse et revient vers Neptune, peut-être reste-t-elle éloignée dans un mouvement plus circulaire.

"VG18 est bien plus loin et se déplace bien plus lentement que tous les objets que nous avons observés dans le système solaire jusqu'à maintenant, ça prendra donc plusieurs années avant de totalement déterminer son orbite", explique Scott S. Shepard, l'un des astronomes derrière la découverte, dans un communiqué.

"Farout" a été observé pour la première fois le 10 novembre 2018 mais il a fallu attendre une confirmation de sa distance par une deuxième observation début décembre.

Si son diamètre et sa forme sont confirmées, de même que son orbite, VG18 pourrait rejoindre Cérès, Hauméa ou encore Pluton sur le banc des planètes naines.

Liv Audigane