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Le Festival de Cannes 1939, annulé à cause de la Seconde Guerre mondiale, aura lieu 80 ans plus tard

Le tapis rouge et les marches du Festival de Cannes

Le tapis rouge et les marches du Festival de Cannes - ntonin Thuilllier - AFP

En hommage à Jean Zay, l'un des principaux promoteurs de cette première édition avortée, le Festival de Cannes 1939 aura lieu en novembre à Orléans.

Cannes 1939, la toute première édition du festival international du film annulée pour cause de guerre mondiale, se déroulera 80 ans après, du 12 au 17 novembre à Orléans, en hommage à Jean Zay, l'un de ses principaux promoteurs.

À l'époque, ce festival avait été imaginé par le ministre de l'Éducation nationale et des Beaux-arts du Front populaire, natif d'Orléans, comme une arme diplomatique pour contrer la Mostra de Venise qui était passée sous la domination de la propagande fasciste et nazie.

Mais à quelques jours de l'ouverture, prévue le 1er septembre 1939, alors que tout était fin prêt pour accueillir films et vedettes, sous la présidence de Louis Lumière et Jean Zay, la manifestation avait dû être annulée. La Seconde Guerre mondiale commençait.

"C'est un hommage"

Exécuté en 1944 par la milice après quatre ans de captivité, Jean Zay n'a jamais vu la concrétisation de son projet, puisque le premier "vrai" festival de Cannes n'a eu lieu qu'en 1946.

D'où l'idée, née après son entrée en Panthéon en 2015, de lui redonner la paternité du festival international du film.

"C'est un hommage, bien-sûr, et c'est important pour la mémoire de mon père. Mais c'est aussi l'occasion de trouver le sens d'origine du festival, c'est-à-dire un geste de résistance avant l'heure, contre les régimes fascistes dont Jean Zay avait très tôt perçu le risque mortel", souligne sa fille, Hélène Mouchard-Zay, qui fait partie, avec sa soeur, du comité d'organisation.

Sélection (presque) complète

Sur les 38 films qui devaient être présentés en compétition par "les pays libres", environ 25 seront projetés à Orléans. La sélection comptait notamment un très gros contingent de longs métrages américains, car les États-Unis s'étaient fortement impliqués dans le projet. 

Ce festival sera donc l'occasion de voir ou revoir quelques monuments du cinéma mondial, comme Mr Smith au sénat de Franck Capra ou Elle et Lui de Leo McCarey, des curiosités françaises comme L'Homme du Niger ou La France est un empire, ou encore le dernier Hitchcock anglais, La Taverne de la Jamaïque.

"On est à la pêche aux droits. Pour certains films il y avait des diffuseurs en France, pour d'autres non. Et il y a des films que nous n'avons pas retrouvés, comme les films polonais, le film suédois, un des films hollandais ou un film soviétique", précise le critique et historien Antoine de Baecque, président du comité Jean Zay Cannes 39.

En contrepoint seront également programmés cinq films hors compétition, dont Alexandre Nevski d'Eisenstein, supprimé à la dernière minute de la sélection, en écho au pacte germano-soviétique, ou encore Les Dieux du stade de Leni Riefenstahl, couronné à la Mostra de Venise en 1938.

Vedettes et tapis rouge

L'événement, auquel le "vrai" Festival de Cannes n'est pas associé, se veut tout autant cinéphile que festif. Il manquera bien sûr les stars de l'époque - Michelle Morgan, Louis Jouvet, Gary Cooper, Cary Grant, Barbara Stanwick et bien d'autres. Mais Cannes 39 à Orléans aura son tapis rouge, sa montée des marches, sa cérémonie d'ouverture, son palmarès, ses critiques, son bal et ses vedettes.

Le jury, quasiment constitué, devrait notamment réunir le réalisateur israélien Amos Gitai, le hongrois Lazlo Nemes, les réalisatrices françaises Pascale Ferran, Julie Bertucelli, et Virginie Linhart, ou encore l'écrivain Yannick Haenel. Il ne reste plus qu'à trouver la présidente ou le président.

Benjamin Pierret avec AFP