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Australie: des centaines de koalas auraient péri dans un incendie

Deux koalas secourus au Lone Pine Koala Sanctuary à Brisbane, en Australie, le 15 janvier 2011 (photo d'illustration)

Deux koalas secourus au Lone Pine Koala Sanctuary à Brisbane, en Australie, le 15 janvier 2011 (photo d'illustration) - Torsten Blackwood / AFP

Des centaines de koalas sont menacés par un feu de brousse qui dure depuis samedi en Australie, dans la région de Sydney. Constituant une population unique selon une ONG, la mort de centaines d'entre eux serait une "tragédie nationale".

Des centaines de koalas auraient péri dans un feu de brousse qui ravage la côte est de l'Australie, ont indiqué ce mercredi les autorités. Les agents en charge de la protection de la faune du nord de l'Etat de la Nouvelle-Galles du Sud sont très inquiets pour cette "population exceptionnelle" de koalas vivant dans la zone ravagée par les flammes.

Les pompiers luttent toujours pour tenter de maîtriser cet incendie qui aurait été déclenché par la foudre samedi à quelque 400 kilomètres au nord de Sydney. Il a déjà détruit de plus de 2000 hectares.

Une population de koalas "unique" 

"Ces koalas revêtent une importance particulière car c'est une population très diversifiée sur un plan génétique", a expliqué Sue Ashton, présidente de l'Hôpital des koalas de Port Macquarie. Elle redoute que des "centaines" de marsupiaux vivant dans cette région de reproduction "aient péri dans cet incendie". "C'est une tragédie nationale car cette population de koalas est unique", a-t-elle déploré.

Le défrichement et l'aménagement du territoire ont conduit à une perte d'habitat pour ces marsupiaux emblématiques de l'Australie, ce qui a augmenté la consanguinité et réduit la diversité génétique de l'espèce.

"Beaucoup de koalas sont mélangés et métissés maintenant... perdre une majeure partie de cette population là, c'est dévastateur" a rajouté Sue Ashton dans des propos rapportés par The Guardian. Les sauveteurs ne pourront pas commencer à chercher les koalas survivants avant jeudi ou vendredi, selon la responsable qui explique que les koalas sont "très mauvais" quand il faut faire face à de grands feux de brousse. "Personne ne peut contrôler la nature, mais il y a une grande tristesse, parce qu'on se soucie tellement de ces koalas" a-t-elle rajouté au Guardian.

Des animaux facilement coincés par le feu

Plus de 70 incendies demeurent actifs dans l'Etat de Nouvelles-Galles du Sud, confronté à une très grave sécheresse. La situation s'améliore cependant près de Port Macquarie, où des bombardiers d'eau ont été déployés afin de maîtriser l'incendie. Sue Ashton a indiqué que des bénévoles vont se joindre jeudi ou vendredi aux pompiers déployés dans cette région afin d'évaluer les pertes et de procéder au sauvetage des koalas survivants.

"Quand les koalas se retrouvent pris au milieu des flammes, ils grimpent jusqu'au sommet d'un arbre et se mettent en boule. Si le feu passe rapidement et ne fait que brûler légèrement leur fourrure, ils sont saufs et leur fourrure repoussera" a-t-elle expliqué à l'AFP. Cependant, lorsque le feu atteint le sommet de l'arbre, ils périssent. Un bilan ne pourra donc être dressé "qu'une fois qu'on sera sur place et qu'on aura commencé à regarder", a-t-elle précisé.
J. G. avec AFP