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Une grenouille capable de se "transformer" découverte en Équateur

Une grenouille Pristimantis mutabilis observée par des chercheurs de l'université technologique indo-américaine d’Équateur à Quito le 31 mars 2015

Une grenouille Pristimantis mutabilis observée par des chercheurs de l'université technologique indo-américaine d’Équateur à Quito le 31 mars 2015 - Rodrigo Buendja, AFP

C'est une petite grenouille extraordinaire qui a été découverte en Equateur. De couleur verdâtre, cette grenouille capable de modifier totalement son apparence en quelques minutes. L'étrange amphibien, baptisé Pristimantis mutabilis, est l'unique espèce de vertébré répertoriée à ce jour au monde capable de faire disparaître les protubérances et rugosités de sa peau pour la rendre lisse et glissante. Des capacités qui éblouissent déjà les chercheurs, comme le biologiste Juan Manuel Guayasamin:

"C'est une rareté. On a déjà noté que des reptiles pouvaient changer de couleur de peau, comme les caméléons, mais nous n'avions jamais observé des changements si notables de texture", a-t-il expliqué à l'AFP.

330 secondes pour "se transformer"

En seulement 330 secondes, cette grenouille de moins de 2,5 centimètres de long peut changer d'apparence, probablement pour échapper à ses prédateurs, a ajouté ce directeur du Centre de recherches sur la biodiversité et le changement climatique de l'Université technologique indo-américaine d’Équateur. "Le plus extraordinaire est que ce changement de texture apparaisse chez un vertébré", a souligné Juan Manuel Guayasamin, rappelant que les invertébrés disposent d'une pulpe qui peut changer de couleur et de d'aspect.

L'habitat de cette grenouille est constitué de mousse, avec laquelle elle se mimétise totalement. Également caractérisée par un large répertoire de chants, Pristimantis mutabilis "est assez commune", bien qu'elle vive "dans un environnement difficile d'accès". A ce jour, on en a recensé seulement sept exemplaires. Si son existence vient d'être rendue publique par la revue Zoological Journal de la Linnean Society de Londres, sa découverte remonte à 2009, par les scientifiques américains Tim et Katherine Krynak, dans la réserve Las Gralarias, à environ 35 kilomètres à l'ouest de Quito.

"C'est surprenant de pouvoir encore découvrir des animaux totalement nouveaux", s'est réjoui Juan Manuel Guayasamin, qui cherche notamment à comprendre comment cette grenouille peut modifier sa texture en si peu de temps et pourquoi sa peau est si flexible. Avec 557 espèces d'amphibiens, l'Équateur est le troisième pays au monde avec la plus importante biodiversité de ces animaux après le Brésil et la Colombie.

La rédaction avec AFP