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Vidéo. De l'oxygène découvert dans l'atmosphère de la comète Tchouri

Les scientifiques parlent d'une "surprise totale", et pensent qu'il faudra peut-être revoir les modèles sur la formation du système solaire.

La sonde européenne Rosetta a découvert de l'oxygène en abondance dans l'atmosphère de la comète Tchouri, "une surprise totale" pour les scientifiques.

Cet oxygène moléculaire (O2) pourrait être plus ancien que notre système solaire, a annoncé une étude publiée mercredi dans la revue britannique Nature. "Il va peut-être falloir modifier nos modèles actuels sur la formation du système solaire, car pour le moment, ils ne prévoient pas la présence d'oxygène moléculaire dans une comète", a déclaré André Bieler, l'un des auteurs de l'étude.

Un taux stable au fil des mois

C'est la première fois que l'on trouve du dioxygène - plus couramment appelé oxygène moléculaire - dans une comète, même si il a été détecté dans d'autres corps célestes glacés comme les lunes de Jupiter ou de Saturne.

Le spectromètre Rosina, l'un des instruments clef de la mission Rosetta, a réalisé des mesures des gaz entre septembre 2014 et mars 2015 alors que la comète 67P se rapprochait du Soleil. Rosina a trouvé près de 4% d'oxygène moléculaire (rapporté à la vapeur d'eau H2O) dans le nuage qui forme la queue de la comète, selon l'étude. Ce taux est resté stable au fil des mois. Cela fait de l'oxygène le quatrième gaz cométaire, en importance, après la vapeur d'eau (H2O), le monoxyde de carbone et le dioxyde de carbone.

A. K. avec AFP