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Les Nuits des étoiles célèbrent Mars, "petite sœur" de la Terre

Les nuits des étoiles sont l'occasion pour de nombreux passionnés d'admirer le ciel, et pour le grand public de découvrir l'astronomie

Les nuits des étoiles sont l'occasion pour de nombreux passionnés d'admirer le ciel, et pour le grand public de découvrir l'astronomie - JEAN-PIERRE CLATOT / AFP

Grande fête annuelle des amateurs d'astronomie, les nuits des étoiles se déroulent ce week-end de jeudi à dimanche. Au plus proche de notre planète depuis quinze ans, la planète rouge devrait être observable facilement.

Une semaine après l'éclipse totale de Lune, "Les Nuits des étoiles" de ce week-end auront comme un goût de revanche si la météo vous a gâché le spectacle de la semaine dernière. Les amateurs d'astronomie pourront particulièrement de Mars, au plus près de la Terre ces jours-ci.

Parfois présentée comme "la petite soeur de la Terre", la planète rouge ne sera qu'à 57,6 millions de kilomètres de nous, phénomène qui n'était pas arrivé depuis quinze ans. La distance maximale entre les deux se monte à 400 millions de kilomètres, elle sera donc très proche de nous.

Pour la 28e édition de ces Nuits qui se tiendront de vendredi à dimanche, l'Association française d'astronomie (AFA) est sur le pont. Quelque 470 manifestations sont annoncées, essentiellement en France mais aussi quelques unes en Belgique, en Suisse et en Afrique du Nord: conférences, diaporamas, séances d'observation.

La canicule ne sera pas un problème, au contraire. "On est ravi. Il va faire chaud et beau. Les gens vont sortir plus facilement la nuit pour observer le ciel".

Un cru "exceptionnel"

Pour certains clubs d'astronomie, "ce sera un peu une revanche sur l'éclipse de Lune de vendredi dernier", dont la contemplation a parfois été gâchée par les orages et la pluie notamment à Paris, a souligné Olivier Las Vergnas, le président de l'AFA.

A ses yeux, cette édition devrait être un cru "exceptionnel" pour observer une "brochette de planètes": "Vénus qui se couchera assez tard, Jupiter absolument brillante, la merveilleuse Saturne avec ses anneaux, Mars en majesté."

La planète rouge est actuellement balayée par d'énormes tempêtes de poussières, relève la biologiste et astrochimiste Caroline Freissinet, chercheuse au Laboratoire atmosphères, milieux, observations spatiales (Latmos). "Cela empêchera de la voir dans les détails", mais elle brillera d'un bel éclat orangé.

Moment de partage unique

Mars est la planète la plus proche géographiquement de nous. "Pendant les premiers 500 millions d'années" de leur vie, "les deux planètes ont évolué de manière très similaire". Mars avait alors une atmosphère consistante et beaucoup d'eau liquide. "Cinq cents millions d'années, c'est ce qu'il a fallu pour que la vie apparaisse sur Terre. Donc il n'y a pas de raison qu'elle ne soit pas apparue sur Mars", considère la spécialiste.

Plus petite que la Terre, Mars n'a plus désormais qu'une atmosphère très ténue, composée à 96% de dioxyde de carbone. La pression atmosphérique y est très faible par rapport à celle de notre planète. Il y règne également un froid glacial: la température moyenne est de -63 degrés Celsius. Plusieurs missions spatiales ont pour destination la planète rouge, d'ici l'horizon 2020.

Lancées en 1991, les Nuits des étoiles "sont d'abord un moment de partage", souligne Michel Viso, responsable de l'astrobiologie au Cnes, l'agence spatiale française. Il animera une conférence sur la planète rouge à Mars, un petit village ardéchois homonyme de la planète et doté d'un bon télescope, où les Nuits des étoiles voient "les touristes étrangers, le boucher, le cafetier regarder ensemble vers le ciel".

L.D., avec AFP