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La sonde spatiale Rosetta est bien réveillée et opérationnelle

Vue d'artiste de la sonde Rosetta, lancée en 2004 par l'Agence spatiale européenne.

Vue d'artiste de la sonde Rosetta, lancée en 2004 par l'Agence spatiale européenne. - -

La sonde européenne Rosetta est sortie comme prévu lundi de 31 mois de sommeil, a annoncé l'ESA. Elle doit maintenant se préparer à son rendez-vous avec la comète 67P/TG.

Placée en hibernation forcée depuis juin 2011, la sonde Rosetta s'est réveillée comme prévu lundi soir. Lancée dans l'espace en 2004 par l'ESA, elle a rendez-vous avec la comète 67P/TG, une boule de glace de 4 km de diamètre dont elle va tenter de percer tous les secrets.

Le signal émis par Rosetta, dont le réveil devait sonner lundi à 10 heures GMT (11 heures, heure de Paris) n'a été reçu qu'à 18h18 GMT au centre de contrôle de l'agence spatiale européenne (ESA) à Darmstadt (Allemagne). La sonde est à 800 millions de km de la Terre.

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Reçu par la station au sol de la Nasa à Goldstone (USA), ce signal a été immédiatement confirmé par le Centre européen d'opérations spatiales de l'agence spatiale européenne (ESA) à Darmstadt et le réveil de la sonde a été annoncé sur le compte Twitter @ESA_Rosetta: "Salut, le monde!".

Salut, le monde!
— ESA Rosetta Mission (@ESA_Rosetta) 20 Janvier 2014

"Il fallait absolument que le réveil fonctionne", a dit Fred Jansen, responsable de la mission Rosetta à l'ESA. "Après une journée d'attente éprouvante, nous sommes ravis que notre sonde soit réveillée et communique de nouveau ", dit-il dans un communiqué.

Premières images de la comète en mai

Avec Rosetta, l'ESA cherche à percer l'évolution du système solaire depuis sa naissance grâce à l'analyse de la comète 67P/Tchourioumov-Guérassimenko, qu'elle doit rencontrer cet été, avant de faire un bout de chemin dans l'espace avec elle, jusqu'à la fin de l'année 2015.

"Notre chasseur de comètes est de retour. Grâce à Rosetta, nous allons franchir une nouvelle étape dans l'exploration des comètes", a déclaré Alvaro Giménez, directeur de l'exploration robotique de l'organisation.

Rosetta devrait envoyer les premières images de la comète en mai, alors qu'elle se trouvera encore à 2 millions de kilomètres de sa cible. Vers la fin du mois de mai, elle effectuera une importante manoeuvre d'alignement sur cette dernière en prévision de leur rendez-vous crucial qui devrait avoir lieu en août.

Cet été, elle se portera à une centaine de km de la comète 67P/TG, qu'elle commencera à étudier sous toutes les coutures, à la recherche notamment d'un lieu d'atterrissage propice pour son module Philae.

Cet engin, gros comme un réfrigérateur mais bourré d'instruments de pointe, doit harponner la boule de glace cosmique en novembre 2014.

D. N. avec AFP