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"Big brain", le premier cerveau humain en 3D en résolution microscopique

Coupes du cerveau humain obtenues par résonnance magnétique (IRM) - illustration.

Coupes du cerveau humain obtenues par résonnance magnétique (IRM) - illustration. - -

Une modélisation détaillée à l'échelle microscopique du cerveau humain, tel est l'exploit réalisé par des chercheurs allemands et canadiens.

Une équipe internationale de chercheurs a dévoilé jeudi le premier modèle en trois dimensions (3D) du cerveau humain avec une résolution microscopique. Cette modélisation offre des images 50 fois plus détaillée que celles réalisées jusqu'alors.

Cette cartographie cérébrale créée par des scientifiques allemands et canadiens baptisée "BigBrain", contient 100.000 fois plus de données qu'un IRM, (imagerie par résonance magnétique).

Des coupes scannées en haute résolution

"BigBrain est le premier modèle du cerveau humain en 3D qui est une représentation réaliste de cet organe avec les cellules et toutes les structures cérébrales", souligne Karl Zilles, professeur à la Julich Aachen Research Alliance en Allemagne, un des principaux co-auteurs de ces travaux parus dans la revue américaine Science datée du 21 juin.

Ce modèle de cerveau virtuel est basé sur des informations provenant de plus de 7.400 coupes de tissu cérébral d'à peine 20 microns (un millionième de mètre) du cerveau d'une femme de 65 ans.

Ces coupes ont été épurées pour révéler les structures cellulaires avant d'être numérisées avec un scanner de haute résolution.

A terme, mieux lutter contre Alzheimer ou Parkinson

Le modèle en 3D du cerveau est une sorte "d'échafaudage anatomique" des structures et circuits nerveux cérébraux que les chercheurs pourront continuer à compléter et à utiliser pour des recherches sur des maladies comme Alzheimer ou Parkinson.

"BigBrain va révolutionner notre capacité à comprendre l'organisation interne du cerveau", explique Alan Evans, professeur à l'Institut de Neurologie de Montréal de l'Université McGill à Montréal au Canada, un des co-auteurs de ce projet.

BigBrain fait partie du projet européen sur le cerveau humain lancé en janvier 2013 qui vise à créer la plus grande installation expérimentale au monde pour la modélisation ultra-précise du cerveau, l'étude de son fonctionnement et, à terme, le développement de traitements contre les pathologies neurologiques.

Les Etats-Unis ont lancé un projet concurrent en avril et la Chine travaille également sur un projet similaire.


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David Namias avec AFP