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L'homme ne pourra sans doute jamais dépasser l'âge de 122 ans

D'après une étude publiée mercredi dans la revue scientifique Nature, la durée de vie humaine aurait atteint ses limites. L'homme ne pourra donc sans doute jamais dépasser l'âge record atteint... Soit 122 ans, comme la Française Jeanne Calment, morte en 1997.

La durée de vie humaine pourrait avoir une "limite naturelle". C'est ce que suggèrent des chercheurs, qui publient une étude ce mercredi dans la prestigieuse revue britannique scientifique Nature. En étudiant des "super-centenaires" à travers le monde, cette équipe de chercheurs a découvert que, bien que l'espérance de vie n'ait cessé d'augmenter au cours du 20ème siècle, la durée maximale de la vie humaine pourrait déjà avoir été atteinte. 

"Nos résultats suggèrent fortement que la durée maximale de vie des êtres humains est fixe et soumise à des contraintes naturelles" écrivent les chercheurs, des Américains dirigés par Jan Vijg, qui se sont penchés sur l'âge maximal atteint dans une quarantaine de pays.

Aucun super-centenaire n'a jusqu'à présent réussi à égaler ou à dépasser le record de longévité de la française Jeanne Calment, décédée en 1997 à l'âge de 122 ans. Et cela pourrait donc bien ne jamais arriver.

Un plateau de l'âge maximum après 1995

En s'intéressant en particulier aux "super-centenaires" français, japonais, anglais et américains, l'équipe de chercheurs a découvert que l'âge maximum au décès avait augmenté rapidement entre 1970 et 1990, avant d'atteindre un plateau en 1995. Après cette date, l'âge maximum a commencé à baisser légèrement, de l'ordre de 0,38 an chaque année, entre 1995 et 2006. 

Depuis le décès de Jeanne Calment, "les doyens de l'humanité sont morts aux environs de 115 ans et nous prédisons que cela ne devrait pas changer dans un avenir prévisible", a expliqué à l'AFP Brandon Milholland, l'un des auteurs de l'étude.

Le chercheur n'exclut pas que quelqu'un puisse vivre plus longtemps, mais les chances pour un humain d'atteindre 125 ans sont quasi inexistantes, avec une "probabilité de moins d'1 sur 10.000", estime-t-il.

"Notre devoir est de dire la vérité, même si ce n'est pas agréable"

Si aujourd'hui un nombre croissant de personnes vivent au delà de 70 ans dans une quarantaine de pays pour lesquels des données sont disponibles, l'augmentation de la survie chez les personnes âgées de plus de 100 ans a commencé à plafonner, puis à baisser à partir de 1980.

Les résultats de ces chercheurs suggèrent donc, plus qu'ils ne prouvent véritablement, que la vie humaine aurait une limite naturelle. 

"De nouveaux progrès dans la lutte contre les maladies infectieuses et chroniques pourraient encore augmenter l'espérance de vie moyenne de la population mais pas la durée maximale de la vie" relève le Dr Vijg.

Mais pour atteindre ou dépasser 125 ans, il faudrait des "avancées thérapeutiques" capables de "maîtriser les nombreux variants génétiques qui semblent déterminer collectivement la durée de vie humaine" ajoute-t-il. "En tant que scientifique, notre devoir est de dire la vérité, même si ce n'est pas tout à fait agréable", conclut Brandon Milholland.
Charlie Vandekerkhove avec AFP