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Incendies en Australie: une situation "sans précédent"

Un nuage de fumée plonge Sydney dans la pénombre, le 17 octobre.

Un nuage de fumée plonge Sydney dans la pénombre, le 17 octobre. - -

Depuis plusieurs jours, de violents incendies font rage dans la région de Sydney, renforcés par la sécheresse et les hautes températures.

Les pompiers australiens ont renforcé leur dispositif dimanche afin de contenir de vastes incendies faisant rage dans la région de Sydney. Cette zone du pays est en effet en proie à la sécheresse et à des températures anormalement élevées, ce qui constitue un danger "sans précédent" pour les populations, selon les autorités.

Plus de 200 habitations ont déjà été détruites et 120 autres endommagées par les incendies qui sévissent depuis plusieurs jours dans l'Etat de Nouvelle-Galles du Sud (sud-est), attisés par le vent.

Une seule victime

L'incendie le plus destructeur est survenu dans les Montagnes bleues, à une centaine de kilomètres à l'ouest de Sydney, dégageant un nuage de cendre et de fumée qui a plongé Sydney, la plus grande ville du pays, dans la pénombre.

Le bilan humain reste toutefois mineur avec une seule victime recensée, un homme de 63 ans décédé probalement d'une crise cardiaque en tentant de protéger sa maison contre les flammes au nord de Sydney où des riverains ont évoqué un feu "d'apocalypse".

Conditions météorologiques défavorables

Les pompiers ont bénéficié d'un répit vendredi et samedi à la faveur d'une baisse des températures et d'un faiblissement du vent mais les conditions météorologiques devaient de nouveau se dégrader dimanche avec une remontée du mercure et des vents soufflant à plus de 100 km/h.

"Nous faisons face à une situation sans précédent en termes de risque et d'exposition pour la région des Montagnes bleues et de Hawkesbury", a prévenu le chef des pompiers de l'Etat, Shane Fitzsimmons. Il faut remonter à la fin des années 1960 pour retrouver des conditions aussi dramatiques même si ces derniers incendies sont "hors catégorie", selon lui.

Les incendies de brousse sont fréquents en Australie pendant l'été austral, de décembre à février. En 2009, un incendie dans l'Etat de Victoria (sud) avait tué 173 personnes et réduit en cendres des milliers d'habitations.

A.S. avec AFP