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Mystérieux virus en Chine: un troisième mort et près de 140 nouveaux cas

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Photo d'illustration - STR - AFP

Les patients hospitalisés sont dans un état stable et traités pour une pneumonie. Mais l'arrivée du Nouvel An chinois, au cours duquel les habitants du pays vont beaucoup voyager, laisse craindre de nombreuses transmissions.

La Chine a fait état lundi d'un troisième mort d'un mystérieux virus apparu le mois dernier, alors que l'épidémie s'est propagée vers le nord et le sud du pays, à quelques jours des grands chassés-croisés du Nouvel An chinois. Selon les autorités, l'épidémie était jusqu'ici confinée à Wuhan (centre), une agglomération de quelque 11 millions d'habitants où le virus, de la même famille que le Sras, a fait son apparition le mois dernier.

Mais pour la première fois, les responsables sanitaires chinois ont signalé lundi de nouveaux cas dans d'autres villes du pays: deux à Pékin (nord) et un autre à Shenzhen, la métropole de l'extrême sud qui fait face à Hong Kong. Plus de 200 personnes ont à présent été contaminées dans tout le pays. Point commun à ces nouveaux cas: toutes les personnes contaminées s'étaient rendues à Wuhan ces dernières semaines.

140 nouveaux cas, mais des patients dans un état stable

Les patients hospitalisés dans la capitale sont dans un état stable et sont traités pour une pneumonie, indiquent les autorités sanitaires locales. Le virus suscite néanmoins des inquiétudes croissantes après le décès ce week-end d'une troisième personne depuis le début de l'épidémie et une augmentation significative du nombre de nouveaux cas à Wuhan (près de 140, le total atteignant désormais 198).

Malgré tout, les autorités sanitaires de la ville se veulent rassurantes: selon elles, le risque d'une transmission du virus entre humains est jugé "faible", même s'il n'est "pas exclu".

Le foyer de l'épidémie semble être un marché de Wuhan spécialisé dans la vente en gros de fruits de mer et de poissons, où plusieurs patients contaminés travaillaient. Il a depuis été fermé et des opérations de décontamination ont eu lieu.

Un coronavirus de la famille du Sras

La souche incriminée est un nouveau type de coronavirus, une famille comptant un grand nombre de virus. Ils peuvent provoquer des maladies bénignes chez l'homme mais aussi des plus graves comme le Sras (syndrome respiratoire aigu sévère). Hautement contagieux, ce virus avait tué quelque 650 personnes en Chine continentale et à Hong Kong en 2002-2003. Les symptômes du Sras ressemblent à ceux d'une pneumonie, avec une fièvre élevée et divers problèmes respiratoires.

Lors de la pandémie, l'Organisation mondiale de la santé avait critiqué la Chine pour avoir tardé à donner l'alerte et tenté de dissimuler l'ampleur de la maladie.

Des mesures de prévention à l'étranger

L'épidémie intervient à l'approche des festivités du Nouvel An chinois, la période la plus chargée de l'année dans les transports. Malgré les risques de propagation, les déplacements en Chine ne font l'objet d'aucune restriction.

Depuis vendredi, les Etats-Unis filtrent les vols en provenance de Wuhan à l'aéroport de San Francisco et à l'aéroport JFK de New York - qui reçoivent tous deux des vols directs de Wuhan - ainsi qu'à celui de Los Angeles, où sont assurées de nombreuses correspondances. La Thaïlande, où deux cas ont été recensés, a également renforcé les contrôles dans ses aéroports. Les autorités de Hong Kong ont renforcé leurs mesures de contrôle aux frontières du territoire autonome, notamment avec des détecteurs de température corporelle.

Ce week-end, des scientifiques d'un centre de recherches de l'Imperial College à Londres, qui conseille des institutions comme l'Organisation mondiale de la santé (OMS), ont mis en doute les chiffres officiels estimant que le nombre de contaminations dépassait probablement le millier au 12 janvier.

Ju. M. avec AFP