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30 tortues géantes issues d'espèces disparues découvertes aux Galapagos

Un spécimen de tortue géante Chelonoidis donfaustoi, espèce redécouverte aux Galapagos en 2015.

Un spécimen de tortue géante Chelonoidis donfaustoi, espèce redécouverte aux Galapagos en 2015. - Photo d'illustration AFP

Une de ces tortues est apparentée à l'espèce disparue du célèbre "George le Solitaire", mort sans descendance, en 2012.

Une expédition scientifique a découvert, dans l'archipel des Galapagos, 30 tortues géantes partiellement descendues de deux espèces disparues. L'une d'elle serait même directement apparentée à l'espèce disparue de la célèbre tortue "George le Solitaire", a annoncé, vendredi, le Parc national des Galapagos (PNG).

Cette tortue découverte vendredi est une jeune femelle. Les scientifiques disent s'en occuper avec "grande priorité du fait qu'elle possède une importante charge génétique de l'espèce 'Chelonoidis abingdonii'. Une espèce qui était considérée comme éteinte après la mort de la tortue George, en 2012, qui avait refusé de s'accoupler en captivité avec des femelles d'espèces proches.

La découverte a eu lieu lors d'une expédition sur le volcan Wolf, dans l'île Isabela, menée sur les traces des anciens pirates et baleiniers qui y abandonnaient autrefois les tortues quand ils devaient alléger la charge de leurs bateaux. Leur nombre est aujourd'hui estimé entre 10.000 et 12.000, sur une superficie de 600 km2.

Les experts estiment que cette tortue "pourrait être une descendante directe d'un spécimen pur habitant encore dans les parages" du volcan Wolf.

Plus que onze espèces sur quinze

Les 29 autres tortues localisées -18 femelles et 11 mâles- présentent, elles, un "lignage partiel" avec l'espèce "Chelonoidis niger", considérée comme éteinte sur l'île Floreana.

Les trente tortues récupérées durant l'expédition ont été transférées au centre d'élevage "Fausto Llerena" sur l'île Santa Cruz. Après une période de quarantaine, les spécimens apparentés à l'espèce "Chelonoidis niger" seront ajoutés au programme de reproduction en captivité.

Il reste aux Galapagos onze espèces de tortues géantes, après l'extinction de quatre autres depuis l'arrivée de Charles Darwin en 1835 sur ces îles dont l'observation lui a inspiré sa théorie de l'évolution.

S. M. avec AFP