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Par espèce, combien d'animaux naissent chaque jour dans le monde?

Un bébé manchot de Humboldt âgé de deux jours au zoo de Chester, le 5 avril 2016.

Un bébé manchot de Humboldt âgé de deux jours au zoo de Chester, le 5 avril 2016. - Paul Ellis - AFP

La BBC s'est interrogée sur le nombre de bébés animaux qui voient le jour quotidiennement, des manchots de Humboldt aux vers ronds.

Tout est parti de la question d'un auditeur de la BBC. La radio britannique diffuse une émission intitulée More or less ("Plus ou moins") consacrée aux chiffres et questions qui animent notre quotidien. "Peut-on estimer le nombre d'animaux qui naissent chaque jour dans le monde?", leur a demandé ce curieux.

La BBC s'est d'abord attelée à définir ce qu'était un "animal": faut-il comptabiliser les vertébrés, les invertébrés, les micro-organismes, les mammifères, les ovipares? La définition retenue est celle d'un "organisme vivant qui se nourrit de matière organique, qui a normalement des organes dédiés aux sens et un système nerveux et est en mesure de répondre rapidement à des stimuli".

Le nombre d'espèces animales étant estimé à 8,7 millions selon une étude datant de 2011 - la fourchette pouvant varier entre 2 et 30 millions, voire deux milliards -, cinq animaux ont été retenus par la BBC: le manchot de Humboldt, le lapin, la poule, l'abeille et le ver rond.

Deux millions de lapins nés chaque jour au Royaume-Uni

Pour faciliter les calculs, la BBC s'est concentrée sur le Royaume-Uni pour compter les naissances quotidiennes. C'est le cas par exemple pour les lapins et les abeilles. A raison de 40 millions de spécimens en Grande-Bretagne, environ sept portées par an contenant entre trois et sept lapereaux par portée, la radio compte quelque 1,9 million de lapins nés par jour dans le pays.

Ce n'est rien par rapport aux abeilles britanniques, dont les reines pondent jusqu'à 1500 oeufs par jour. En comptant environ 240.000 nids, l'article conclut à plus de 371 millions d'abeilles nées chaque jour au Royaume-Uni.

Les champions sont les nématodes, ou vers ronds qui, à raison de trois millions par mètre carré sur Terre, sont estimés à 600 milliards de milliards de bébés chaque jour. Le taux de natalité du manchot de Humboldt semble bien faible en comparaison, avec 40 naissances par jour (soit 14.400 oeufs éclos par an).

95% de l'océan encore inexploré

Les poules, qui ont par rapport aux animaux cités ci-dessus la particularité d'être largement utilisées dans l'industrie agricole, donnent naissance à quelque 62 millions de poussins chaque jour, selon l'organisation des Nations unies pour l'alimentation et l'agriculture (FAO).

Néanmoins, relève la BBC, l'Agence américaine d'observation océanique et atmosphérique considère que 95% de l'océan et 99% des fonds marins restent à explorer.

Liv Audigane