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Un premier diagnostic de cancer découvert chez un dinosaure

Un crâne de Centrosaurus. (illustration)

Un crâne de Centrosaurus. (illustration) - Flickr CC - Eden, Janine and Jim

Selon les chercheurs qui ont mené l'étude, le cancer détecté sur le dinosaure ressemblerait beaucoup à l'actuel ostéosarcome humain, une tumeur maligne de l'os.

Des chercheurs canadiens ont découvert le premier cas de cancer connu chez un dinosaure, selon une étude publiée dans le numéro du mois d'août de la revue scientifique The Lancet Oncology. Le diagnostic a été placé sur un os de jambe provenant d'un Centrosaurus (un herbivore à corne qui vivait il y a 76 à 77 millions d'années) qui avait été découvert par des paléontologues en 1989 dans la province canadienne d'Alberta.

Les experts pensaient initialement que l'ossement, déformé, avait subi une fracture qui avait guéri. Mais de récents examens, au microscope et au moyen de technologies avancées, comme la tomographie haute résolution, ont révélé qu'une grosseur sur l'os, de la taille d'une pomme, était en fait une tumeur cancéreuse.

Les dinosaures souffraient aussi de maladies

"Les dinosaures n'avaient pas une vie facile, plusieurs d'entre eux avaient des fractures qui guérissaient, ou des infections des os", explique à l'AFP l'un des auteurs de l'étude, Mark Crowther.

La tumeur de ce Centrosaurus a sans doute engendré des métastases qui faisaient boiter ce lézard géant, estiment les auteurs de l'étude.

Pour autant, les chercheurs pensent que ce n'est pas ce cancer qui a tué le Centrosaurus: l'os de sa jambe a été retrouvé parmi une centaine d'ossements appartenant au même troupeau, sans doute emporté par une catastrophe soudaine, comme une inondation.

"La découverte de ce cancer rend les dinosaures plus réels", commente Mark Crowther. "Nous les imaginons souvent comme des créatures mythiques, marchant d'un pas lourd et robuste, mais (...) ils souffraient de maladies comme les humains".

Un diagnostic difficile

Sur des ossements aussi anciens, "trouver des preuves de cancer est difficile", souligne-t-il: la plupart des tumeurs se développent dans des tissus mous, mal préservés par la fossilisation. Mais l'analyse fine de l'os de l'herbivore préhistorique a révélé une surprise: "bizarrement, sous le microscope, cela ressemblait beaucoup à l'ostéosarcome humain", une tumeur maligne des os, explique Mark Crowther.

"C'est fascinant de voir que ce cancer existait il y a des dizaines de millions d'années et qu'il existe toujours", note le chercheur, qui dirige la faculté de médecine de l'université McMaster en Ontario.

"En découvrant un exemple remontant à plus de 75 millions d'années, on se rend compte que (le cancer) fait partie de la vie", conclut-il. "Vous avez un animal qui ne fumait sûrement pas, donc cela montre que le cancer n'est pas une invention récente, et qu'il n'est pas exclusivement lié à notre environnement".

Par MH avec AFP