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Un magnifique cratère rempli de glace photographié sur Mars

Le cratère de Korolev, pris en photo par la sonde Mars Express

Le cratère de Korolev, pris en photo par la sonde Mars Express - ESA / DLR / FU Berlin

La sonde Mars Express, qui gravite autour de Mars depuis quinze ans, a capturé une image d'un cratère totalement rempli de glace sur la face cachée de cette planète.

C'est une image impressionnante et d'une rare beauté que nous offre l'Agence spatiale européenne (ESA), à quelques jours des fêtes de fin d'année. La sonde Mars Express, qu'elle a lancée le 2 juin 2003 pour étudier la planète rouge, a photographié un énorme cratère rempli de glace.

Phénomène du "piège à froid"

Il s'agit du cratère de Korolev, large de 82 km, et situé au sud d’un vaste terrain dunaire qui entoure une partie de la calotte polaire nord de Mars. Celui-ci est rempli d'une énorme couche de glace de 1,8 km d’épaisseur tout au long de l'année. Une singularité due au phénomène de "piège à froid", comme l'explique l'ESA sur son site internet:

"L'air qui se déplace au-dessus du dépôt de glace se refroidit et coule, créant une couche d'air froid qui se trouve directement au-dessus de la glace elle-même. Se comportant comme un bouclier, cette couche aide la glace à rester stable et l'empêche de se réchauffer et de disparaître. L'air est un mauvais conducteur de chaleur, ce qui aggrave cet effet et maintient le cratère de Korolev gelé en permanence", précise l'agence.

Céline Penicaud