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Hubble repère de l'eau dans l'atmosphère d'exoplanètes, mais moins que prévu

L'exoplanète HD 209458b

L'exoplanète HD 209458b - -

Le télescope spatial Hubble a permis d'observer de l'eau sur des planètes n'appartenant pas à notre système solaire. Mais les scientifiques ont été étonnés de la faible quantité de H2O observé dans l'atmosphère de ces exoplanètes.

Les modèles théoriques étaient un peu optimistes. De l'eau a bien été découverte dans l'atmosphère de plusieurs exoplanètes, mais à des quantités bien inférieures à ce qu'on attendait.

Une équipe d'astronomes menée par Nikku Madhusudhan, de l'Institut d'astronomie de l'université de Cambridge, au Royaume-Uni a recherché de l'eau dans l'atmosphère de trois planètes extrasolaires: HD 189733b, HD 209458b et WASP-12b. L'équipe a observé les atmosphères des exoplanètes avec le télescope spatial Hubble lorsqu'elles passaient devant l'étoile autour de laquelle elles tournent.

Situées entre 60 et 900 années-lumière de la Terre, les exoplanètes observées sont toutes des géantes gazeuses de type "Jupiter chaud", qui orbitent très près de leur étoile parente. Avec des températures comprises entre 900 et 2.200 degrés Celsius, elles sont des candidates idéales pour pouvoir détecter de la vapeur d'eau dans leur atmosphère.

Mais les résultats de l'étude publiée jeudi dans la revue Astrophysical Journal Letters sont quelque peu surprenants: les trois astres ont seulement un dixième à un millième de la quantité d'eau prédite par la théorie sur la formation des planètes.

La difficile quête de planètes similaires à la Terre

Les chercheurs estiment que ces résultats peuvent rendre plus délicate encore la quête de planètes similaires à la Terre, avec en particulier la présence d'eau liquide. "Nous devrions être préparés à trouver des exoplanètes avec nettement moins d'eau qu'attendu", a déclaré Nikku Madhusudhan.

"Notre mesure de l'eau sur l'une des planètes, HD 209458b, est la mesure la plus précise jamais réalisée d'un composé chimique sur une planète extrasolaire", a souligné l'astronome. "Nous pouvons maintenant affirmer avec un degré de certitude jamais atteint que nous avons trouvé de l'eau sur une exoplanète", a-t-il poursuivi. "Cependant, la faible abondance que nous avons trouvée est assez étonnante", a-t-il aussitôt ajouté.

Selon les astronomes, l'étude bouscule la théorie sur la formation des planètes. "Nous devons revoir les modèles de formation et de migration des planètes géantes, particulièrement les Jupiters chauds", a déclaré Nikku Madhusudhan.

Selon le scénario qui prévaut aujourd'hui, les planètes géantes se seraient formées par accrétion de matières et de gaz -sorte d'effet boule de neige-, autour d'un disque protoplanétaire, embryon de planète, principalement composé d'hydrogène, d'hélium, de poussières et de glaces. Cette théorie prévoit que l'oxygène présent dans l'atmosphère d'une planète géante le soit en grande partie sous forme d'eau.

A. D. avec AFP