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Des scientifiques prouvent l'existence "d'ouragans spatiaux"

Cette image satellite RAMMB / NOAA montre la tempête tropicale Iota le 16 novembre 2020 à 14h40 UTC à l'approche de l'Amérique centrale.

Cette image satellite RAMMB / NOAA montre la tempête tropicale Iota le 16 novembre 2020 à 14h40 UTC à l'approche de l'Amérique centrale. - Satellite RAMMB NOAA - AFP

Jusque-là, l'existence d'ouragans dans les hautes atmosphères des planètes était supposée, mais non prouvée.

Pour la première fois, un ouragan spatial a été découvert, prouvant ainsi l'existence d'un tel phénomène, qui était simplement supposée jusque-là. Cet événement a été remarqué à l'observation d'images satellites datant du 20 août 2014 de la haute atmosphère, au-dessus du Pôle Nord de la Terre. La découverte, faite par un groupe de chercheurs chinois de l'Université de Shandong, a été publiée dans la revue scientifique Nature la semaine dernière.

"Les observations satellitaires ont révélé un 'ouragan spatial' sans précédent dans la haute atmosphère de la Terre, laissant entendre que de tels événements pourraient se produire sur d’autres corps planétaires", écrit la revue scientifique. Jusque-là, "l’existence d’ouragans spatiaux - des modes de circulation semblables à des ouragans dans les hautes atmosphères des planètes - était incertaine".

Qu'est ce qu'un ouragan spatial?

Dans notre atmosphère, un ouragan est une "tempête très violente suscitant des vents dont les vitesses moyennes atteignent des valeurs de l'ordre de 120 km/h ou davantage", explique Météo France. L'idée est qu'un phénomène similaire intervient bien au-dessus du sol, dans ce cas-là dans la ionosphère, soit entre 60 et 10.000 km d'altitude.

Modélisation d'un ouragan spatial par les chercheurs de l'université de Shandong
Modélisation d'un ouragan spatial par les chercheurs de l'université de Shandong © Nature

Des ouragans avaient ainsi déjà été observés dans les basses atmosphères de Mars, de Jupiter, de Saturne ou encore à la surface du Soleil, mais jamais à une altitude si élevée.

Cet ouragan présentait "un motif tourbillonnant, non pas dans l'air, mais dans le plasma - le gaz ionisé présent dans tout le système solaire, y compris dans la haute atmosphère terrestre", explique Nature. "Comme ses homologues plus banals, l'ouragan spatial avait un centre calme, de multiples bras en spirale", et ne provoquait pas des précipitations d'eau, mais d'électrons énergétiques.

Un phénomène répandu dans l'univers?

D'après les chercheurs, ces ouragans pourraient être "importants pour l'interaction entre les vents interstellaires et d'autres systèmes solaires dans tout l'univers". Ils cherchent à comprendre les causes et conséquences de leur formation.

"Ces ouragans spatiaux doivent être créés par un transfert exceptionnellement important et rapide d’énergie éolienne solaire et de particules chargées dans la haute atmosphère de la Terre", explique Mike Lockwood, professeur de physique de l'environnement spatial à l'Université de Reading (Angleterre), repris par The Independent.

"Le plasma et les champs magnétiques dans l'atmosphère des planètes existent dans tout l'univers, donc les résultats suggèrent que les ouragans spatiaux devraient être un phénomène répandu", continue-t-il.
Salomé Vincendon
Salomé Vincendon Journaliste BFMTV