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Incendies en Australie: des arbres préhistoriques sauvés grâce à une mission secrète

Un pompier arrose un pin de Wollemi, dans le cadre d'une opération secrète pour sauver ces arbres millénaires, en Australie, le 22 décembre 2019

Un pompier arrose un pin de Wollemi, dans le cadre d'une opération secrète pour sauver ces arbres millénaires, en Australie, le 22 décembre 2019 - HO / AFP

Les pins de Wollemi, vieux de 200 millions d'années, n'existent à l'état naturel que dans un site des Nouvelles Galles du Sud, en Australie. Une mission environnementale a permis de les protéger des incendies.

Une mission secrète a permis de sauver de l'un des incendies qui ravagent l'Australie le dernier site naturel au monde de pins de Wollemi, un arbre préhistorique découvert en 1994, ont révélé ce mercredi des responsables.

Moins de 200 de ces arbres protégés existent encore à l'état naturel, cachés dans une gorge dans les Blue Moutains, une zone située au nord-ouest de Sydney et classée au patrimoine mondial de l'humanité. La région a été touchée par l'un des incendies géants qui frappent l'Australie depuis plusieurs mois.

"Une mission de protection environnementale sans précédent" a alors été menée pour sauver ces arbres, a déclaré dans un communiqué Matt Kean, ministre de l'Environnement de Nouvelle-Galles-du-Sud, un Etat du sud-est de l'Australie.

Une espèce vieille de plus de 200 millions d'années

Les précieux pins, une espèce vieille de plus de 200 millions d'années, étaient considérés comme une espèce disparue jusqu'à ce que le site soit découvert en 1994 en Nouvelle-Galles-du-Sud dans le parc naturel de Wollemi, d'où leur appellation. La localisation des pins, parfois surnommés "arbres dinosaures", a été un secret bien gardé pour les protéger de toute contamination qui pourrait être apportée par des visiteurs.

A la fin de 2019, quand les flammes approchaient la zone protégée, les pompiers australiens ont mis en œuvre des avions bombardiers d'eau pour larguer du produit retardant et former ainsi un anneau protecteur autour des pins. Et des pompiers spécialisés ont été hélitreuillés dans la gorge où se cachent les arbres, pour y installer un système d'irrigation pour leur fournir de l'humidité, ont expliqué des responsables.

Un site gardé secret et soigneusement protégé

Depuis leur découverte en 1994, des pins de Wollemi ont été répartis dans des jardins botaniques à travers le monde pour préserver l'espèce. Mais la gorge qui vient d'être sauvée du feu est le seul site où ces arbres se trouvent encore à l'état naturel.

Et ce site est soigneusement protégé. "Des visites illégales restent une menace pour la survie des pins de Wollemi à l'état sauvage en raison des risques de piétinement des nouvelles pousses et d'introduction de maladies qui pourraient dévaster la population restante", a déclaré Matt Kean.

Depuis octobre, les incendies de forêt australiens ont fait 28 morts, détruit plus de 2.000 habitations et brûlé 10 millions d'hectares, une superficie supérieure à celle de la Corée du Sud ou du Portugal. Près d'un milliard d'animaux pourraient avoir péri dans ces incendies et de nombreuses espèces sont à présent menacées d'extinction, selon des organisations environnementales.

J. G. avec AFP