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Froid aux Etats-Unis: une partie du pays au ralenti

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Une large partie des Etats-Unis fonctionne au ralenti en raison d'une vague de froid historique. La température ressentie la plus froide relevée jusqu'à présent a été de -53°C.

Les Etats-Unis restaient mardi sous l'emprise d'une vague de froid historique qui paralyse le centre, le nord et l'est du pays depuis près d'une semaine, contraignant de nombreux Etats à des mesures exceptionnelles. Les températures ressenties, jusqu'à -53 °C, inédites depuis 20 ans, les chutes de neige et les pluies verglaçantes ont fait une douzaine de morts en moins d'une semaine, et les services météo annoncent désormais l'arrivée du grand froid dans l'Est.

Trafic aérien fortement perturbé

La paralysie du trafic aérien est devenue un cauchemar pour de nombreux Américains dans l'impossibilité de rentrer chez eux après les vacances de fin d'année, et de nombreux établissements scolaires ont fermé dans plusieurs Etats où les autorités ont appelé les habitants à rester chez eux.

De nombreux aéroports étaient perturbés et, selon le site spécialisé FlightAware, plus de 4.300 vols au total ont été annulés -dont près de la moitié à Chicago- et 6.500 retardés. Le froid s'étendait mardi depuis le nord des Etats-Unis et du Canada voisin jusqu'au Midwest, menaçant les régions du sud traditionnellement épargnées comme le Tennessee et l'Alabama.

Record de froid

La température ressentie la plus froide relevée jusqu'à présent a été de -53°C dans le Montana (nord-ouest), à peine plus que dans le Dakota du Nord, le Dakota du Sud et le Minnesota. Par comparaison, la température ressentie était "seulement" de -34°C au Pôle Sud lundi.

Même le Grand Sud, habitué à un climat plus doux, était frappé par une alerte de grand froid menaçant les récoltes et le bétail. Tôt mardi à Washington la température était à -8°C, relativement douce par rapport à d'autres régions, mais des vents froids persistaient.

Les services météo ont fait état lundi des températures les plus froides en deux décennies dans le nord et le centre du pays "suivant un front de froid arctique". "Combinées à des vents en rafales, ces températures vont tomber en ressenti à des niveaux potentiellement mortels".

A ces températures, des lésions de la peau surviennent en quelques minutes, ont rappelé les autorités, multipliant les appels à la prudence et invitant les Américains à rester chez eux.

Mesures exceptionnelles

"Nous avons demandé aux employés municipaux jugés non essentiels de rester chez eux", a par exemple déclaré Sarah DeRoo, porte-parole de la municipalité de Milwaukee, sur les bords du lac Michigan, où la température était de -37 °C au lever du jour. "La police patrouille pour aider les sans-abri à trouver le refuge le plus proche. Dans les refuges, des lits supplémentaires ont été installés".

Dans le comté de Cook, qui englobe la majeure partie de Chicago, "des centres ont été ouvert pour tous, par exemple en cas de chauffage défectueux", a indiqué Natalia Derevyanny, une porte-parole. "Nous devons faire face à une combinaison dangereuse de températures très basses, de verglas et de congères", a souligné Pat Quinn, le gouverneur de l'Illinois qui a déclaré l'état d'urgence.

Parmi les victimes, un employé au salage des routes est mort écrasé par un monticule de sel de 30 mètres dans la région de Philadelphie, tandis qu'à Chicago, quatre hommes âgés de 48 à 63 ans ont succombé à des crises cardiaques au cours du week-end alors qu'ils déneigeaient devant chez eux. Lundi, dans l'Ohio, le corps d'une femme de 90 ans a été découvert dans la neige près de sa voiture.

La rédaction