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A 6,4 milliards de km, une sonde de la NASA transmet des images d'étoiles sous un nouvel angle

New Horizons, qui se dirige vers Pluton, a perdu pendant de longues minutes le contact qui le reliait à la Terre

New Horizons, qui se dirige vers Pluton, a perdu pendant de longues minutes le contact qui le reliait à la Terre - AFP

"Pour la première fois, un vaisseau spatial a renvoyé des images du ciel de si loin que certaines étoiles semblent être à des endroits différents", écrit la NASA.

"Des images du ciel prises de si loin que certaines étoiles semblent être à des endroits différents". Dans un communiqué publié mercredi dernier, la NASA, l'agence spatiale américaine, a publié les clichés pris par la sonde New Horizons, qui a capturé des images des étoiles d'un point de vue unique, à 6,4 milliards de kilomètres de la Terre.

"Pour la première fois, un vaisseau spatial a renvoyé des images du ciel de si loin que certaines étoiles semblent être à des endroits différents", écrit la NASA.

Les photos-ci-dessus présentent deux clichés de Proxima Centauri, le système planétaire le plus proche de notre système solaire. L'une est prise depuis la Terre et l'autre par New Horizons. Si le reste du ciel ne semble pas bouger, un point lumineux au milieu se décale, étant perçu plus à droite ou plus à gauche selon l'angle de prise de vue.

Des photos de Wolf 359, une naine rouge de la constellation du Lion, ont également été prises, et l'étoile n'apparaît pas à la même place à chaque fois.

Image de Wolf 359: à gauche depuis New Horizons, à droite depuis la Terre
Image de Wolf 359: à gauche depuis New Horizons, à droite depuis la Terre © Nasa

Calculer l'effet parallaxe

A 6,4 milliards de kilomètres de distance, "l'expérience de New Horizons nous fournit le plus gros référentiel de parallaxe jamais réalisé", déclare Tod Lauer, membre de l'équipe scientifique en charge de New Horizons, qui a coordonné cette démonstration. La parallaxe d'un astre est son étude sous certains angles, permettant de déterminer sa distance par rapport à la Terre. 

Les étoiles changent régulièrement de position, et même la plus proche de notre système est tellement loin qu'il est difficile d'évaluer précisément à quelle distance elle se trouve. L'observer sous différents angles de vue facilite ce calcul.

New Horizons effectue la première mission de reconnaissance en direction de Pluton, aux confins de notre système. Elle a déjà ramené plusieurs clichés impressionnants de notre espace, "mais cette dernière expérience stéréoscopique de New Horizons bat tous les records", déclare Brian May, passionné d'imagerie stéréo participant au projet, mais aussi guitariste de Queen.

"Ces photographies de Proxima Centauri et Wolf 359 - des étoiles bien connues des astronomes amateurs et des amateurs de science-fiction - utilisent la plus grande distance entre deux points de vue jamais atteinte en 180 ans de stéréoscopie", déclare-t-il dans le communiqué de la NASA.
Salomé Vincendon