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Comment mesure-t-on une crue?

Mesurer l'ampleur d'une crue relève d'une forme d'art bien particulière. Des milliers d'échelles relatives, dont il faut conjuguer et interpréter les mesures, sont disséminées sur le territoire.

Mesurer une crue est une opération complexe qui se fait grâce à plusieurs milliers d'échelles graduées, dont la plus célèbre est installée au pont d'Austerlitz à Paris. On parle d'"échelles relatives" car quand on dit que la Seine est à plus de 5,10 m (comme c'est le cas mercredi matin), cela ne signifie pas que le fleuve a une profondeur de 5,10 m mais que le niveau de l'eau atteint cette hauteur sur l'échelle graduée du fameux pont.

Le niveau 0 de l'échelle ne se trouve pas au fond de la Seine, qui varie grandement selon les endroits.

Plus de 8 mètres lors de la crue centennale de 1910

En l'absence de crue, la Seine est entre 1 et 2 mètres sur l'échelle d'Austerlitz. En juin 2016, le pic de la crue y avait atteint 6,10 m. L'événement en cours devrait, à ce stade, être de cet ordre de grandeur.

Utiliser ce référent permet de comparer des crues entre elles: en 1982, la Seine était montée à 6,18 mètres sur cette échelle, après 7,12 mètres en 1955 et 7,32 mètres en 1924.

Lors de la crue centennale de 1910, elle avait atteint 8,62 mètres, selon des chiffres recalculés après coup. Elle serait même montée à 8,95 m en 1658, d'après ces calculs.

Quelque 3.000 points de contrôle et des infos en temps réel

En France, le réseau Vigicrues, chargé de la prévision des crues et inondations, surveille 22.000 km de cours d'eau, via quelque 3.000 points de mesure automatisés dont 1.700 fournissent des données en temps réel (hauteurs, débits). La vaste région autour de la capitale est à elle seule suivie par 120 stations hydrométriques.

Chaque station dispose de sa propre échelle. Celle-ci peut par exemple être basée sur le niveau de la mer, comme c'est le cas par exemple à Chatou (Yvelines) où le niveau du fleuve est de 22 mètres en temps normal parce que l'échelle est placée plus bas dans l'eau.

Pour autant, la mesure elle-même n'est pas toujours infaillible: en 2016 à Paris les mesures sont restées pendant quelques heures nettement sous-estimées, faussées par des déchets collés au capteur d'Austerlitz.

"On a eu quelques difficultés en 2016". Depuis, il a été largement reconstruit, doublé. Il n'y a plus de craintes quant à son fonctionnement", a assuré mardi Jérôme Goellner, le directeur régional de l'environnement et de l'énergie, en recevant la presse et les secrétaires d'Etat à l'Ecologie au service de prévision des crues francilien.

David Namias avec AFP