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Le rover Perseverance a réussi à fabriquer de l'oxygène sur Mars

L'hélicoptère de la Nasa Ingenuity sur Mars le 7 avril 2021, photographié par le rover Perseverance (photo d'illustration)

L'hélicoptère de la Nasa Ingenuity sur Mars le 7 avril 2021, photographié par le rover Perseverance (photo d'illustration) - Handout © 2019 AFP

Après le vol du mini-hélicoptère Ingenuity, c'est un exploit inédit pour le rover. Le processus utilisé pourrait ainsi permettre à de futurs astronautes de pouvoir respirer sur la planète rouge.

Nouvelle prouesse à l'actif de Perseverance, arrivé sur Mars depuis le 18 février pour y chercher des traces de vie ancienne: le rover de la Nasa a transformé du dioxyde de carbone issu de l'atmosphère de la planète rouge en oxygène, une première sur une autre planète, a annoncé ce mercredi l'agence spatiale américaine

"C'est une première tentative cruciale de conversion du dioxyde de carbone en oxygène sur Mars", a dit Jim Reuter, un administrateur associé de la Nasa.

La démonstration a eu lieu le 20 avril et la Nasa espère que de futures versions de l'outil expérimental utilisé pourront préparer le terrain à une exploration par des humains. Non seulement le processus pourrait produire de l'oxygène pour que de futurs astronautes puissent respirer, mais il pourrait aussi permettre d'éviter de transporter depuis la Terre de larges quantités d'oxygène indispensables à la propulsion de la fusée pour le voyage du retour.

5 g d'oxygène pour respirer pendant 10 minutes

Le "Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment" (Moxie) est une boîte dorée de la taille d'une batterie de voiture, située à l'avant droit du rover. Il utilise électricité et chimie pour scinder les molécules de CO2, produisant ainsi de l'oxygène d'un côté, et du monoxyde de carbone de l'autre.

Pour sa première expérience, Moxie a produit 5 grammes d'oxygène, de quoi respirer pendant 10 minutes pour un astronaute ayant une activité normale. Les ingénieurs chargés de Moxie vont maintenant mener davantage de tests et essayer d'augmenter ce résultat. L'outil a été élaboré pour pouvoir générer jusqu'à 10 grammes d'oxygène par heure.

Conçu au prestigieux Massachusetts Institute of Technology (MIT), Moxie a été fabriqué avec des matériaux résistant à la chaleur afin de tolérer les températures brûlantes de 800 degrés Celsius nécessaires à son fonctionnement. Une fine couche dorée l'empêche d'irradier cette chaleur et d'endommager le rover.

Selon l'ingénieur du MIT Michael Hecht, un Moxie d'une tonne - celui-ci pèse 17 kilos - pourrait produire les quelque 25 tonnes d'oxygène nécessaires pour qu'une fusée décolle de Mars.

Produire de l'oxygène à partir de l'atmosphère de Mars, composée à 96% de dioxyde de carbone, pourrait se révéler plus aisé qu'extraire de la glace de sous sa surface afin de fabriquer de l'oxygène par électrolyse.

S.B.M avec AFP