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Le plus grand volcan du monde connu est tapi sous le Pacifique

Lave sous-marine dans le sud du Pacifique.

Lave sous-marine dans le sud du Pacifique. - -

Sa superficie est équivalente aux îles britanniques, et il serait enfoui depuis 145 millions d'années, révèle une étude britannique.

Le plus grand volcan du monde serait enfoui sous l'eau. D'une superficie équivalente aux îles britanniques, il serait enfoui depuis 145 millions d'années sous les eaux du Pacifique, à 1.500 km à l'est des côtes du Japon, selon une étude britannique publiée jeudi dans la revue Nature Geoscience.

"Il s'agit d'un dôme large et arrondi de 450 km sur 650 km". Soit une surface comparable à celle de "l'Olympus Mons sur la planète Mars", considéré comme le volcan le plus grand de tout le système solaire", souligne l'étude.

Baptisée "Massif Tamu", il est tapi au coeur d'une chaîne de montagnes sous-marine, Shatsky Rise, dont le sommet culmine à 3,5 km sous le niveau de la mer et dont les racines plongent à 30 km sous la surface.

"Plus grand volcan isolé du monde"

Heureusement pour les Terriens, il semble endormi depuis des millions d'années, selon William Sager, l'océanographe à l'Université américaine de Houston qui a dirigé l'étude.

Cette formation volcanique était connue depuis longtemps des géologues, mais ceux-ci pensaient jusque là avoir affaire à un simple "mégavolcan" parmi une douzaine d'autres, déjà identifiés.

Mais l'analyse d'échantillons et de la structure du Massif Tamu en "donne une image différente", écrivent William Sager et son équipe. Même si des systèmes qui associent plusieurs volcans affichent une taille supérieure, "le Massif Tamu est le plus grand volcan isolé du monde", affirment-ils.

M. T. avec AFP