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Qu'est-ce que la dexamethasone, ce stéroïde qui semble améliorer la survie face au Covid-19?

Une plaquette de Dectancyl, de la dexaméthasone, le 16 juin 2020.

Une plaquette de Dectancyl, de la dexaméthasone, le 16 juin 2020. - BERTRAND GUAY / AFP

Pour la première fois, un stéroïde déjà connu livre des résultats prometteurs en tant que traitement contre le coronavirus. Les premiers résultats de l'étude britannique Recovery démontrent que la dexamethasone réduit la mortalité des patients gravement atteints par le Covid-19.

Un médicament de la famille des stéroïdes a montré, pour la première fois, qu'il améliorait la survie chez des patients atteints du Covid-19. Les résultats d'un vaste essai clinique, dévoilés ce mardi, démontrent que la dexaméthasone réduit d'un tiers la mortalité chez les malades les plus gravement atteints. Dans la foulée, le gouvernement britannique a annoncé que ce traitement allait être immédiatement utilisé pour traiter les malades concernés.

"C'est une avancée majeure dans la quête de nouvelles manières de traiter les malades du Covid", s'est réjoui dans un autre communiqué le Pr Stephen Powis, directeur médical du NHS, le service public de santé britannique. 

Un traitement "pas cher, déjà commercialisé"

Les responsables du vaste essai clinique britannique Recovery estiment qu'"une mort sur huit pourrait être évitée grâce à ce traitement chez les patients placés sous ventilation artificielle". 

"Le bénéfice en termes de survie est important chez les patients qui sont suffisamment malades pour avoir besoin d'oxygène, pour qui la dexaméthasone devrait désormais devenir le traitement de base", s'est félicité l'un des responsables de Recovery, le Pr Peter Horby, de l'université d'Oxford.

La dexaméthasone est un traitement déjà connu, aux puissants effet anti-inflammatoires et immunosuppresseurs (c'est-à-dire qu'il inhibe l'activité du système immunitaire). Il est notamment prescrit aux patients atteints de cancer et sous chimiothérapie, afin de contrecarrer certains effets secondaires.

"La dexaméthasone n'est pas chère, déjà commercialisée et peut être immédiatement utilisée pour sauver des vies à travers le monde", souligne le Pr Peter Horby. 

200.000 traitements prêts à être utilisés

Dans le cadre de l'essai Recovery, 2104 patients ont reçu de la dexaméthasone (par voie orale ou intraveineuse) pendant 10 jours, à une dose de 6 mg par jour. En comparant aux 4321 autres patients qui ne l'avaient pas reçu, les chercheurs ont déterminé que le traitement a réduit d'un tiers la mortalité chez les malades placés sous ventilation artificielle.

En outre, la mortalité a été réduite d'un cinquième chez des patients moins gravement atteints, à qui on administrait de l'oxygène grâce à un masque, sans les intuber. En revanche, le traitement n'a montré aucun bénéfice pour les patients qui ne nécessitaient aucune assistance respiratoire.

De nombreux spécialistes pensent que la clé du traitement du Covid-19 passera non pas par un médicament unique mais par une combinaison de plusieurs d'entre eux. Le ministre de la Santé britannique, Matt Hancock, a fait savoir que le pays disposait déjà de 200.000 traitements prêts à être utilisés, stockés depuis mars dernier.

Dans le cadre de l'essai Recovery, 2104 patients ont reçu du dexaméthasone (par voie orale ou intraveineuse) pendant 10 jours, à une dose de 6 mg par jour. En comparant aux 4321 autres patients qui ne l'avaient pas reçu, les chercheurs ont déterminé que le traitement a réduit d'un tiers la mortalité chez les malades placés sous ventilation artificielle.

En outre, la mortalité a été réduite d'un cinquième chez des patients moins gravement atteints, à qui on administrait de l'oxygène grâce à un masque, sans les intuber. En revanche, le traitement n'a montré aucun bénéfice pour les patients qui ne nécessitaient aucune assistance respiratoire.

De nombreux spécialistes pensent que la clé du traitement du Covid-19 passera non pas par un médicament unique mais par une combinaison de plusieurs d'entre eux.

Jeanne Bulant