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Incendies en Australie: des villes entières évacuées avant un nouveau pic de chaleur

Un pompier à Jerrawangala, en Australie, le 1er janvier 2020.

Un pompier à Jerrawangala, en Australie, le 1er janvier 2020. - PETER PARKS / AFP

Ce nouveau pic de chaleur devrait favoriser la progression des incendies qui dévorent l'île-continent depuis des semaines.

Des milliers de touristes ont 48 heures pour quitter les zones touristiques sur la côte sud-est de l'Australie avant l'arrivée d'un nouveau pic de chaleur samedi, qui va favoriser la progression des immenses incendies ravageant le pays depuis plusieurs semaines.

Ces feux hors de contrôle ont provoqué la mort d'au moins huit personnes en 48 heures et pris au piège de nombreux touristes.

Les pompiers de Nouvelle-Galles du Sud ont demandé jeudi matin aux touristes de quitter les lieux dans une zone côtière de 200 kilomètres de long, depuis la pittoresque ville de Batemans Bay (à environ 300 km au sud de Sydney) vers le sud et l'État de Victoria.

Au moins 18 personnes sont décédées depuis le début, en septembre, de la saison des feux.

Ce bilan humain pourrait encore s'alourdir, les autorités de l'État de Victoria ayant affirmé jeudi que 17 personnes étaient portées disparues à travers son territoire.

Un départ avant samedi

Les personnes doivent partir avant samedi, journée noire attendue sur le front des incendies avec des rafales de vent soutenues et des températures supérieures à 40°C. Des conditions propices pour attiser les innombrables incendies en cours.

Cette journée pourrait même être pire que celle de mardi, la plus meurtrière depuis le début de la crise.

De nombreux touristes ont passé deux nuits isolés dans des zones privées d'électricité et de communications, avec de maigres réserves de nourriture. Les autorités ont toutefois réussi à sécuriser quelques routes pour leur permettre de partir.

L'évacuation de la zone interdite aux touristes va être "la plus importante jamais réalisée dans la région", a souligné le ministre des Transports de Nouvelle-Galles du Sud Andrew Constance sur la chaîne ABC.

Situation "chaotique"

Le directeur adjoint du service des pompiers de l'État, Rob Rogers, a ajouté que les pompiers étaient incapables d'éteindre ou même de contrôler les incendies en cours.

"Le message c'est qu'il y a tellement de feux dans cette zone que nous ne sommes pas en capacité de les contenir", a-t-il déclaré à ABC. "On doit juste s'assurer qu'il n'y a plus personne sur leur chemin".

Les autorités n'ont pas encore pu entrer en contact avec tous les habitants des régions rurales les plus isolées.

Plus de 400 maisons ont été détruites ces derniers jours, un nombre qui devrait s'accroître au fur et à mesure que les pompiers atteignent les hameaux les plus retirés, pour constater l'étendue des ravages.

Des navires et avions militaires ont été déployés, ainsi que des personnels d'urgence, pour convoyer de l'aide humanitaire et évaluer les dégâts dans les régions les plus isolées.

Une crise sans précédent

Depuis le début de la saison des incendies, plus de 1.300 maisons ont été réduites en cendres et 5,5 millions d'hectares sont partis en fumée, soit une zone plus vaste qu'un pays comme le Danemark ou les Pays-Bas.

Cette crise sans précédent a donné lieu à des manifestations pour demander au gouvernement de prendre immédiatement des mesures contre le réchauffement climatique qui serait, selon des scientifiques, à l'origine de ces incendies plus précoces, plus longs et plus violents que jamais.

Le Premier ministre Scott Morrison, qui a renouvelé son soutien à la lucrative mais très polluante industrie du charbon australienne, est très critiqué.

Jeudi, il a donné sa première conférence de presse depuis ce regain des incendies, assurant "qu'absolument tous les efforts" sont déployés pour venir en aide aux habitants les plus touchés. 

Il a invité la population à faire "confiance à tous ceux qui luttent contre les incendies" tout en défendant sa politique en matière de changement climatique, qu'il a qualifiée de "sensée".

C.M. avec AFP