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Lettres piégées: la ricine, un poison mortel

Des graines de ricin, qui renferment la toxine mortelle appelée "ricine".

Des graines de ricin, qui renferment la toxine mortelle appelée "ricine". - -

Des traces de ce poison très toxique ont été retrouvées dans plusieurs lettres adressées à Barack Obama et à deux autres hommes politiques américains. Qu'est-ce que la ricine et comment agit ce poison?

Des lettres piégées contenant une substance hautement toxique envoyées à des personnalités politiques américaines... L'affaire n'est pas sans rappeler celle des courriers à l'anthrax, qui avait semé la panique après le 11-Septembre. Cette fois-ci, les lettres contenaient des traces de ricine, un poison végétal mortel.

> Qu'est-ce que la ricine?

La ricine est un poison végétal peu coûteux, facile à produire et perçu comme le plus toxique du règne végétal. Considérée comme une arme biologique, cette toxine est extraite de la graine de ricin, une plante originaire de l'Afrique tropicale.

> Comment agit la ricine?

Il est possible d'être contaminé de deux façons: soit en inhalant, soit en ingérant de la ricine.

Par ingestion, elle s'attaque au foie et au pancréas, provoquant des symptômes intestinaux sévères (coliques, diarrhées, vomissements), avec une déshydratation puis un état de choc et la mort.
Par voie respiratoire, la ricine est 1.000 fois plus toxique selon l'Institut français de veille sanitaire (InVS) et provoque des oedèmes pulmonaires hémorragiques.

La ricine est mortelle dans les deux cas. "Si une personne respire ou avale de la ricine, les cellules de son estomac, ses intestins ou de ses poumons sont détruites les unes après les autres", explique à BFMTV Daniel Gillet, expert en armes chimiques. "La toxine se diffusera ensuite, dans la circulation sanguine, et s'attaquera aux différents organes: le foie, les reins et conduira à la mort", poursuit-il.

Il n'existe pas d'antidote à une contamination à la ricine. Un dixième de grammes est suffisant pour tuer un homme de 100 kilos.

> Comment se disperse la ricine?

La ricine est soluble dans l'eau, dans les aliments ou les boissons embouteillées, dont elle ne modifie pas le goût? D'où les craintes de contamination des réseaux d'eau potable. Elle peut également être lyophilisée en poudre ou dispersée par aérosol.

Par ailleurs, l'huile de ricin peut être utilisée comme laxatif. Elle est également exploitée à l'échelle industrielle comme ingrédient pour les lubrifiants, savons, encre, produits cosmétiques et vernis.