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Découverte d'un fossile de chauve-souris géante en Nouvelle-Zélande

Les fouilles réalisées le 11 janvier 2018

Les fouilles réalisées le 11 janvier 2018 - ALAN TENNYSON / TE PAPA MUSEUM / AFP

Un fossile de chauve-souris qui vivait il y a des millions d'années a été retrouvé. Faisant trois fois la taille d'une chauve-souris contemporaine, elle parcourait aussi le sol à quatre pattes.

Les restes fossilisés d'une chauve-souris fouisseuse qui vivait il y a des millions d'années ont été retrouvés en Nouvelle-Zélande, a annoncé jeudi une équipe internationale de scientifiques.

Ils appartiennent à une "super famille de chauve-souris qui vivait jadis sur les territoires méridionaux d'Australie, de Nouvelle-Zélande, d'Amérique du Sud et peut-être de l'Antarctique", a déclaré Sue Hand, de l'Université de Nouvelle-Galles du Sud, auteure de l'étude.

L'animal vivait il y a 16 19 millions d'années

Les dents et les os de l'animal, qui vivait il y a 16 à 19 millions d'années, ont été découverts près de St Bathans, au centre de l'Ile-du-Sud de la Nouvelle-Zélande, sur un site dans lequel travaillent les chercheurs depuis 16 ans.

L'animal faisait trois fois la taille d'une chauve-souris contemporaine et pesait 40 grammes, estiment-ils dans cette étude publiée par le journal Scientific Reports. Cette chauve-souris est particulière car elle volait mais elle parcourait aussi le sol à quatre pattes, fouissant la couverture végétale à la recherche de nourriture.

3 fois la taille d'une chauve-souris contemporaine 

Ses "dents spécialisées et sa grande taille suggèrent qu'elle avait un régime différent, qu'elle était capable de manger des végétaux mais aussi de petits vertébrés, un régime qui ressemble plus à celui de certaines de ses cousines sud-américaines. On ne voit pas cela aujourd'hui chez les chauve-souris d'Australasie", ajoute Mme Hand.

L'animal a été baptisé Vulcanops jennyworthyae, du nom de Jenny Worthy, la scientifique qui a retrouvé le fossile et Vulcain, dieu romain des volcans et du feu, en référence au caractère tectonique de la Nouvelle-Zélande.

D'autres espèces retrouvées

"L'animal étrange figure parmi les fossiles les plus bizarres qu'on ait trouvés", a déclaré Alan Tennyson, membre néo-zélandais de l'équipe qui compte aussi des scientifiques australien, britannique et américain.

D'autres animaux disparus ont été retrouvés sur le site de St Bathans comme des espèces de sphénodon (reptiles), de moas (oiseaux non volants), des grenouilles, des perroquets, des pigeons, des tortues ou des crocodiles
S.Z avec AFP