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Le manque de neige inquiète les stations de ski

A Villard-de-Lans dans l'Isère, à 1.400 mètres d'altitude, la dernière chute de neige remonte à trois semaines.

A Villard-de-Lans dans l'Isère, à 1.400 mètres d'altitude, la dernière chute de neige remonte à trois semaines. - BFMTV

"Il serait temps que la neige tombe". La formule d'un opérateur de tourisme résume la situation des stations de ski  françaises où des températures trop clémentes font fondre les espoirs d'obtenir un enneigement correct pour Noël. Actuellement, 40 stations sur 200 sont ouvertes.

De la neige pour Noël. A quelques jours des vacances, c'est ce qu'espèrent les stations de ski, condamnées à n'ouvrir, au mieux, qu'une petite partie de leurs pistes du fait de la douceur exceptionnelle des températures.

"Bien sûr, c'est inquiétant, si la température pouvait baisser de 5°C, ça serait bien...", reconnaît Michel Giraudy, maire de Bourg-Saint-Maurice et président de France Montagnes. A moins d'une semaine du lancement de la saison, l'association de promotion de la montagne compte seulement quarante stations ouvertes, dont sept de ski de fond, sur les plus de 200 domaines skiables qui quadrillent l'Hexagone.

Les Pyrénées à peine mieux loties que les Alpes

"L'enneigement reste très timide. L'automne a été doux. Globalement, ça a été un début de saison plutôt tardif", confirme Cécile Coleou, prévisionniste à Météo France. Les Alpes du sud profitent d'un meilleur enneigement qu'au Nord, mais qui se concentre essentiellement au-dessus de 2.000 mètres. Et les prévisions pour les jours à venir restent très incertaines.

Seules les stations des Pyrénées semblent tirer leur épingle du jeu: "Elles devraient toutes être en capacité d'ouvrir cette semaine, au moins à 50%", assure Laurent Reynaud, directeur de Domaines skiables de France. "C'est sûr qu'on a pris du retard mais on espère qu'il neigera pour Noël", ajoute-t-il. "On est les agriculteurs de la neige. On fait avec ce que le ciel nous donne".

Des températures trop clémentes, même à Tignes

Plus que le manque de précipitations, c'est la douceur qui pose problème, empêchant la fabrication de neige artificielle, qui n'est possible qu'avec des températures inférieures à -2°C. Près d'une piste sur trois est aujourd'hui équipée de neige artificielle en France.

Les quelques stations qui ont ouvert ne le sont ainsi que très partiellement. A Tignes (Savoie), qui dispose pourtant d'un grand domaine d'altitude, seulement 20% du domaine est accessible. "Depuis 8 ans, c'est la première saison aussi tardive et les vieux Tignards disent que les conditions ressemblent à celles de la saison 1988-1989", explique Arnaud Trinquier, directeur des pistes de Tignes.

Les opérateurs de tourisme tentent de rassurer les clients

"Il serait temps que la neige tombe", lance Didier Arino, directeur du cabinet Protourisme. En novembre, les réservations pour les vacances de Noël étaient plutôt meilleures que l'année précédente, mais la météo trop douce a fait fondre cette avance comme neige au soleil, selon Didier Arino.

"Les vacances au ski coûtent trop cher et les Français ne peuvent se permettre de les louper: ils attendent le bon enneigement et le bon prix pour réserver. Quand on part, on veut avoir la certitude de skier", explique-t-il.

En Savoie-Mont-Blanc, les vacances de Noël affichent un recul de trois points par rapport à l'hiver dernier et même une baisse de fréquentation de 7 points, la semaine de Noël.

Plus de Britanniques, moins de Russes

Les Britanniques, première clientèle étrangère pour le ski, "viennent en masse car le cours de la livre a augmenté", explique-t-il. Les perspectives sont en revanche moins bonnes pour les Russes, qui souffrent de la chute du rouble: leur fréquentation devrait baisser de 10 à 15%, selon France montagnes.

L'avant-saison et les vacances de Noël représentent environ 25% de la fréquentation des stations de ski hexagonales. Mais un lancement poussif ne prédit pas forcément la performance sur la saison à venir. Le manque de neige du mois de décembre 2011 n'avait ainsi pas empêché la France de retrouver sa place de première destination mondiale pour le ski, sur l'ensemble de l'hiver 2011-2012.

D. N. avec AFP et Igor Sahiri, Olivier Jouglard