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Comment le Royaume-Uni tourne la page du charbon

Au Royaume-Uni, l'extraction de la houille remonte à l'époque romaine et où plusieurs dizaines de sites étaient encore opérationnels au début des années 2000.

Au Royaume-Uni, l'extraction de la houille remonte à l'époque romaine et où plusieurs dizaines de sites étaient encore opérationnels au début des années 2000. - Oli Scarff

La fermeture de la mine de Bradley, au nord de l'Angleterre, marque un pas de plus vers la sortie du charbon du Royaume-Uni. Outre-Manche, le charbon ne servira plus à produire de l'électricité en 2025.

Le Royaume-Uni accélère sa sortie du charbon après des siècles d'exploitation, l'exploitation de la houille remontant à l'époque romaine. La mine de Bradley, près de Durham, a cessé son activité lundi 17 août, peu après les sites de Shotton et Brenkley, affiliés au même propriétaire, Banks Group, qui déplore "la fermeture de la dernière mine de charbon en Angleterre", et affirme que jusqu'à 250 emplois sont menacés.
La fin de vie de la mine Bradley a été saluée par les défenseurs de l'environnement après des mois de pressions et des manifestations, notamment de la part du mouvement d'Extinction Rebellion, pour empêcher le maintien du site jusqu'en 2021 comme l'a demandé en vain Banks Group aux autorités britanniques.

Nombre de mines exploitées au début des années 2000

Celles-ci mettent en avant que le site de Hartington, également dans le nord de l'Angleterre près de Sheffield, subsiste encore même si son envergure n'est pas comparable à celle des sites de Banks, et qu'il reste quelques petites mines souterraines ailleurs en Angleterre. Quelques mines demeurent également "au Pays de Galles et en Ecosse", fait valoir un porte-parole de Banks Group. C'est néanmoins une page qui se tourne dans un pays où plusieurs dizaines de sites étaient encore opérationnels au début des années 2000. Face à l'urgence climatique, le Royaume-Uni a décidé l'arrêt définitif du charbon destiné à produire de l'électricité à horizon 2025, et les centrales utilisant cette ressource s'y comptent désormais sur les doigts d'une main.

Énergies renouvelables: 40% de l'électricité britannique

Paul Ekins, professeur à l'université UCL, souligne aussi qu'avec la montée en force des énergies renouvelables qui représentent "presque 40% de l'électricité britannique" et dont le coût a fortement baissé, "les mines de charbon à usage thermique ferment parce qu'elles ne sont plus rentables".

"Nous sommes extrêmement proches de la fin du charbon pour produire de l'électricité au Royaume-Uni et la fermeture progressive des centrales thermiques à charbon fonctionne", renchérit Isobel Tarr, l'une des responsables de l'association écologiste Coal Action.

Toutefois, cela ne concerne pas "le charbon destiné à produire du ciment ou de l'acier et les entreprises (minières) essaient de faire la transition vers ces industries", remarque-t-elle.

Plusieurs projets de mines à ciel ouvert

Plusieurs projets de nouvelles mines à ciel ouvert sont ainsi en cours de validation par les autorités, comme celui de Highthorn, également porté par Banks Group. Un autre est combattu vigoureusement par les écologistes à Woodhouse Colliery, dans le comté de Cumbrie au nord-ouest du pays, qui serait la "première mine de charbon en profondeur bâtie en 40 ans au Royaume-Uni".

Le sujet est politiquement chargé, entre les engagements climatiques du Royaume-Uni, qui vise la neutralité carbone à l'horizon 2050, et les craintes pour l'emploi en pleine récession historique, alors même que le gouvernement conservateur de Boris Johnson a promis de donner un coup de pouce aux régions pour les "rééquilibrer" économiquement face à la prospère capitale.

Produire de l'acier avec moins de charbon

Pour Isobel Tarr, il n'y aura pas de fin du charbon en Grande-Bretagne sans "vision audacieuse pour passer à la production d'acier et de ciment propre et (...) empêcher l'ouverture de nouvelles mines".

Les associations comme Coal Action ou Green Alliance affirment notamment qu'il est possible de produire de l'acier avec moins de charbon, notamment en recyclant l'acier, en modernisant les fonderies pour les rendre plus efficaces en énergie ou grâce à des techniques innovantes utilisant le gaz naturel ou l'hydrogène.

F.B. avec AFP