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Voici le plus petit drone au monde, de la taille d'une pièce de monnaie

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- - Modlab University of Pennsylvania

Des chercheurs ont réussi à créer un drone qui a le diamètre d'une pièce de 25 cents et ne pèse que 2,5 g. Ils imaginent déjà ses usages futurs.

Il existe déjà des mini-drones qui tiennent quasiment dans la main. Mais ce que vient de construire une équipe de chercheurs de l’université de Pennsylvanie est encore plus petit: il a la taille d’une pièce de 25 cents (24,26 mm de diamètre) et ne pèse que 2,5 g.

Ce drone a été baptisé Picolissimo, et c’est tout bonnement le plus petit véhicule volant auto-alimenté. Un autre robot miniature avait été présenté par des chercheurs de l'université d'Harvard, Robobee, mais celui-ci avait la taille d'une pièce de deux euros.

Picolissimo est né d’une autre recherche, a expliqué l’un de ses créateurs, Matthew Piccoli, au site Digital Trends. "Nous voulions concevoir l’objet volant le plus simple possible et après avoir commencé à travailler sur ce projet, nous avons réalisé que nous pouvions non seulement y arriver mais aussi faire que cet objet soit le plus petit possible."

Du coup, l'équipe a réalisé deux versions de ce drone: une miniature (le Picolissimo) et une à peine plus grande qui mesure 39 mm de diamètre.

Le Picolissimo est composé d’une structure en plastique imprimée en 3D (qui ne coûte donc presque rien), d'une batterie lithium polymère, d'une hélice et d'un moteur, ainsi que d'un mécanisme de contrôle. 

Les deux modèles fonctionnent en faisant 40 rotations par seconde tandis que l'hélice tourne, elle, 800 fois par seconde. Et en dépit de sa taille, le Picolissimo a un gramme de charge utile, ce qui peut lui permettre de porter un capteur vidéo ou météo par exemple.

Mais à quoi peut bien servir ce minuscule objet ? Matthew Piccoli imagine déjà de plusieurs applications possibles. "Puisqu’ils sont minuscules, on pourrait créer de véritables essaims de ces drones et les utiliser pour des missions de recherches et de sauvetage ou leur ajouter des LED de couleurs pour créer un spectacle lumineux." Il pourrait aussi servir à lire des codes-barres à la chaîne dans des entrepôts. Des applications qui ne manqueront pas d'évoquer un certain épisode récent de Black Mirror aux fans de la série...