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Google s'intéresse à l'agriculture high tech

La start-up dans laquelle Google Ventures a investi conseille les agriculteurs sur la meilleure manière d'améliorer leur rendement

La start-up dans laquelle Google Ventures a investi conseille les agriculteurs sur la meilleure manière d'améliorer leur rendement - Frank Rumpenhorst - DPA - AFP

Google Ventures a piloté la levée de fonds de 15 millions de dollars de Farmers Business Network. Cette start-up analyse les données pour doper les rendements agricoles.

Après des investissements dans le transport de personnes (Uber) ou la santé (Flatiron Health), le fonds Google Ventures a jeté son dévolu sur l'agriculture.

Le bras armé de Google dans le capital-risque a piloté la levée de fonds de Farmers Business Network pour un montant de 15 millions de dollars. Les autres investisseurs sont notamment le fonds Kleiner Perkins Caufield & Biers.

Cette start-up, basée à San Francisco, a été cofondée par un ancien responsable de Google. Son savoir-faire réside dans la compilation et le traitement de méga-données (big data) pour améliorer les rendements des cultures en fonction des conditions météorologiques et des pratiques de plantation.

La société vend ses conseils aux agriculteurs sur la façon d'optimiser la productivité de leurs terres, réduire le gaspillage d'engrais pour leur faire économiser de l'argent ou diminuer l'utilisation des pesticides, dans un souci environnemental.

Analyser les données historiques pour fournir des conseils

Elle intervient à ce jour sur une quinzaine de cultures différentes (maïs, soja, etc....) et sur dix-sept Etats américains, plantations et territoires pour lesquels la société a analysé d'énormes quantités de données privées et publiques.

Pour alimenter ses bases de données, la start-up demande aussi aux agriculteurs qui deviennent ses clients, de lui communiquer l'historique des données dont ils disposent sur les rendements passés de leurs cultures, les types de semences ou les engrais qu'ils ont employés.

Si l'investissement dans Farmer Business Networks est le premier du genre réalisé dans les technologies au service de l'activité agricole, Google Ventures a aussi misé sur Impossible Foods, dans l'agro-alimentaire. Cette jeune société californienne, fondée par un médecin biologiste de l'université de Stanford, développe des hamburgers et des fromages à base de plantes.

Dans la logique de Google, après sa forte implication dans la recherche sur la santé humaine, ce type d'investissement dans l'agriculture est à rapprocher de son ambition "sociétale" d'améliorer les conditions de vie sur le planète.

Frédéric Bergé