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Tourisme spatial: Virgin Galactic et Blue Origin prêts à proposer des vols en 2019?

Les entreprises du milliardaire britannique Richard Branson et du fondateur d'Amazon, l'Américain Jeff Bezos, se livrent un duel féroce pour être les premiers à proposer des vols touristiques réguliers dans l'espace.

Une bataille spatiale à coup d'annonces. Les deux entreprises privées les plus avancées sur le marché du tourisme spatial disent n'être qu'à quelques mois de leurs premiers vols dans l'espace avec des clients à bord. Virgin Galactic, fondée par le milliardaire britannique Richard Branson, et Blue Origin, du milliardaire plus discret Jeff Bezos, patron d'Amazon, se font la course pour être les premiers à finir leurs tests. Les concurrents restent toutefois prudents et se gardent d'avancer une date précise. 

Quelques minutes en apesanteur 

Les deux sociétés ont des technologies radicalement différentes. Pour les deux, les passagers n'iront pas en orbite autour de la Terre: leur expérience en apesanteur ne durera que quelques minutes. Loin des tarifs astronomiques des quelques touristes spatiaux qui ont payé des dizaines de millions de dollars pour voyager à bord d'un Soyouz et de la Station spatiale internationale (ISS) dans les années 2000.

Moyennant un billet bien moins cher de 250.000 dollars chez Virgin, et, selon les informations de Reuters, environ 200.000 dollars chez Blue Origin, ces nouveaux touristes seront propulsés à plusieurs dizaines de kilomètres d'altitude, avant de retomber sur Terre. Par comparaison, l'ISS est en orbite à 400 km. L'objectif est de s'approcher ou de dépasser la ligne imaginaire marquant le début de l'espace, la ligne de Karman, à 100 km, ou bien la ligne préférée par l'armée américaine, soit 50 miles (80 km). 

Des technologies différentes

Chez Virgin Galactic, six passagers et deux pilotes s'installeront à bord du SpaceShipTwo VSS Unity, qui ressemble à un jet privé. Le VSS Unity sera attaché sous un avion porteur, baptisé WhiteKnightTwo. Une fois largué à une altitude de 15.000 mètres, le vaisseau allumera sa fusée, direction le ciel. Là, les passagers flotteront en apesanteur plusieurs minutes.

Blue Origin a développé un système qui ressemble aux fusées traditionnelles: le New Shepard. Six passagers prendront place dans les sièges d'une "capsule", une cabine fixée au sommet d'une fusée verticale de 18 mètres de hauteur. Après le lancement, qui propulsera la capsule à près de Mach 3, celle-ci se détachera et continuera sa trajectoire quelques kilomètres vers le ciel. Pendant ce temps, la fusée redescendra... et se posera, doucement, à la verticale. Après plusieurs minutes d'apesanteur, pendant lesquelles les passagers pourront se lever et regarder à l'extérieur par de grands hublots, la capsule retombera vers la Terre, ralentie par trois grands parachutes et des rétrofusées.

SpaceX et Boeing développent de leur côté des capsules pour transporter les astronautes de la Nasa, probablement à partir de 2020, à la suite de retards. Des investissements considérables que ces entreprises chercheront sans doute à amortir en proposant des voyages à des particuliers.

E. M. avec AFP