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VIDEO - Solar Impulse 2: l'avion solaire enfin dévoilé

Bertrand Piccard et André Borschberg devant le Solar Impulse 2, le 9 avril 2014.

Bertrand Piccard et André Borschberg devant le Solar Impulse 2, le 9 avril 2014. - -

Cet exploit pourra être réalisé grâce à l'énergie solaire que l'avion parviendra à accumuler. 500 personnes ont eu la chance de le découvrir mercredi en avant-première.

Solar Impulse 2 devra pouvoir voler plus de 120 heures d'affilée, cinq jours et cinq nuits, le temps dont il a besoin pour traverser les océans, le Pacifique, l'Atlantique. L'avion expérimental propulsé par l'énergie solaire, espère boucler pour la première fois un tour du monde en 2015. Il a été présenté mercredi devant plus de 500 personnes, officiels, personnalités et diplomates sur l'aéroport de Payerne, en Suisse.

Ce second et nouveau prototype, alimenté exclusivement par l'énergie de ses cellules solaires, a une envergure de 72 mètres, autant qu'un Airbus A380, mais pour un poids de 2.300 kg, 150 fois moins que l'avion géant d'Airbus.

Ses pilotes, André Borschberg, un ancien pilote militaire, et Bertrand Piccard, le petit-fils du célèbre aventurier Auguste Piccard, ont déjà accumulé une solide expérience avec le premier prototype. Ils ont volé à travers l'Europe, puis jusqu'au Maroc avant de traverser les Etats-Unis en mai l'année dernière.

Un seul pilote dans le cockpit

Solar Impulse 1, un projet lancé il y a dix ans par Bertrand Piccard et André Borschberg, avait fait son baptême de l'air en juin 2009. En 2010, l'avion solaire avait effectué un vol sans escale de 26 heures, montrant ainsi sa capacité à accumuler suffisamment d'électricité durant le jour pour continuer à voler de nuit.

Cette fois, l'avion partira de la région du Golfe en mars 2015, pour profiter des conditions climatiques favorables en direction de l'est, vers la mer d'Arabie, l'Inde, la Birmanie, la Chine, l'océan Pacifique, les Etats-Unis, l'Atlantique, l'Europe du sud, l'Afrique du nord pour revenir à leur point de départ. Il fera plusieurs escales dans ce vol.

Il est propulsé par quatre moteurs électriques, développant chacun 17,5 chevaux, alimentés par 17.248 cellules solaires. Elles chargent dans la journée des batteries au lithium pesant 633 kg, donnant à l'avion une autonomie théoriquement illimitée. Dans la nuit la vitesse sera limitée à 46 km/h pour ne pas épuiser les batteries.

Parmi les multiples contraintes d'un tel projet, il a fallu aussi tenir compte des limites physiques pour l'unique pilote. Le cockpit a été agrandi (3,8 mètres cubes), le siège "classe affaires" aménagé avec une toilette sommaire et pour permettre de courtes plages de sommeil. Un "copilote virtuel" avec un système électronique de suivi et d'alerte a été développé, réveillant avec un vibrateur de poignet le pilote et alertant le centre de suivi, sur la base de Payerne, en cas de problème.

A. D. avec AFP