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Une nouvelle espèce de dinosaure découverte en Chine

Vue d'artiste du Ambopteryx longibrachium.

Vue d'artiste du Ambopteryx longibrachium. - Capture d'écran / MIN WANG / CHINESE ACADEMY OF SCIENCES

Le petit spécimen de 300g, qui possédait des ailes semblables à celles des chauves-souris, est vieux de 163 millions d'années.

C'est un nouveau petit dinosaure "féroce" qu'ont découvert des chercheurs chinois. Doté d'ailes ressemblant à celles des chauve-souris, ce spécimen a été identifié dans un fossile vieux de 163 millions d'années, rapporte The Independant. Cette nouvelle espèce appartient aux scansorioptérygidés, un groupe de dinosaures qui grimpaient aux arbres avec des longues pattes. 

Appelé Ambopteryx longibrachium, ce petit dinosaure pas plus grand qu'une pie pesait 300 grammes. Selon les chercheurs, il passait la plupart du temps dans les arbres ou à voler de branche en branche, selon l'article paru dans Nature. L'étude de son estomac fossilisé a également permis d'identifier des os, ce qui suggère qu'il chassait les autres dinosaures pour se nourrir.

"Il était probablement assez féroce", a déclaré Min Wang, chercheur à l'Académie chinoise des sciences. 

Des ailes de chauve-souris

Mais la principale découverte réside dans la forme de ses ailes. Faites d'une membrane comme celles des chauves-souris, elles n'avaient jamais été observées chez les théropodes.

Cette découverte "a complètement changé notre vision de l'évolution des dinosaures", estime le Dr Wang. "Nous imaginions que les dinosaures possédaient des ailes avec des plumes. Mais cette dernière découverte change notre compréhension des origines du vol".

Ce dinosaure ressemble à un autre spécimen trouvé en 2007 par un fermier chinois. Ce fossile était alors le premier à mettre en évidence l'existence de ces ailes de chauve-souris chez les dinosaures. "Les ailes avec des plumes sont plus courantes, donc je pense qu'elles ont évolué plus tôt", explique le Dr Wang, donnant naissance aux oiseaux que nous connaissons aujourd'hui. 

Benjamin Rieth