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Nobel de chimie: un trio américano-britannico-japonais récompensé pour les batteries au lithium

John B. Goodenough, M. Stanley Whittingham et Akira Yoshino, les trois prix Nobel de chimie 2019

John B. Goodenough, M. Stanley Whittingham et Akira Yoshino, les trois prix Nobel de chimie 2019 - Académie du Prix Novel

"Ce type de batterie légère, rechargeable et puissante est maintenant utilisée partout, dans les téléphones et ordinateurs et les véhicules électriques", écrit l'Académie royale des sciences.

Le prix Nobel de chimie a récompensé mercredi l'Américain John Goodenough, le Britannique Stanley Whittingham et le Japonais Akira Yoshino pour l'invention des batteries au lithium, aujourd'hui présentes dans de nombreuses technologies du quotidien.

"Ce type de batterie légère, rechargeable et puissante est maintenant utilisée partout, dans les téléphones et ordinateurs et les véhicules électriques. Elle peut également conserver des quantités significatives d'énergie solaire et éolienne, ouvrant la voie à une société libérée des énergies fossiles", a expliqué l'Académie suédoise royale des sciences qui décerne le prix.

La première batterie commerciale en 1985

Dans le sillage des crises pétrolières des années 1970, Stanley Whittingham s'est mis en quête de sources d'énergie non-fossiles. C'est ainsi qu'il crée une cathode innovante dans une batterie au lithium à partir du disulfure de titane (TiS2).

John Goodenough - qui devient à 97 ans le plus vieux lauréat Nobel de l'histoire - a ensuite prédit que les propriétés de cette cathode pouvaient être augmentées si elle était produite à partir d'oxyde métallique au lieu de disulfure. En 1980, il a démontré que la combinaison d'oxyde de cobalt et d'ions de lithium pouvait produire jusqu'à 4 volts. Akira Yoshino a ensuite créé la première batterie commerciale, en 1985.

Premier métal du Tableau périodique des éléments de Mendeleïev, le lithium est aussi le plus léger, une caractéristique prisée pour les appareils électroniques.

Le Nobel de la paix prévu vendredi

Le prix de chimie 2018 était allé à l'Américaine Frances Arnold et son compatriote George Smith ainsi qu'au Britannique Gregory Winter pour leurs travaux exploitant les mécanismes de l'évolution pour créer de nouvelles et de meilleures protéines en laboratoire.

Le Nobel de littérature sera dévoilé jeudi et prévoit le sacre de deux lauréats, l'un pour 2018, l'autre pour 2019. L'Académie suédoise en avait reporté l'attribution l'an dernier en raison d'un scandale d'agression sexuelle. Le lauréat du Nobel de la paix sera dévoilé vendredi à Oslo avant le prix d'économie qui conclura cette saison lundi. 

Les lauréats reçoivent un chèque de 9 millions de couronnes (830.000 euros), à se partager le cas échéant entre récipiendaires d'un même prix, ainsi qu'une médaille et un diplôme.

S. V. avec AFP