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Pourquoi le printemps commence-t-il ce samedi et non le 21 mars?

Le printemps a commencé ce samedi à 10h37

Le printemps a commencé ce samedi à 10h37 - fabcom / Flickr CC

Le 20 mars correspond à la date de l'équinoxe de printemps, le moment de l'année où la durée du jour et de la nuit sont indentiques, grâce à un alignement complet du Soleil et de l'équateur.

Ce samedi marque le début d'un troisième confinement pour près de 21 millions de Français mais également le retour du printemps et des beaux jours. Depuis 2008, le printemps démarre un 20 mars et non le 21, comme on pourrait l'imaginer.

La date de début de la belle saison correspond à l'équinoxe de printemps, c'est-à-dire le moment où le Soleil et l'équateur sont parfaitement alignés. La durée du jour est alors égale à celle de la nuit. Ce samedi, l'équinoxe a eu lieu à 10h37, heure française.

Mais ce phénomène ne se produit pas toujours à la même heure, et varie selon notre calendrier et l'inclinaison de la Terre.

Un équinoxe le 19, 20 ou 21 mars

Depuis la fin du XVIè siècle, nous utilisons le calendrier grégorien. Ce dernier, divisé en 12 mois, ne tient pas compte du décalage entre le cycle de la Terre autour du Soleil et notre calendrier. En effet, comme le détaille Numerama, la Terre met 365,2422 jours, soit 365 jours, 5 heures et 48 minutes à tourner autour du Soleil.

C'est pour compenser cet écart que les années bissextiles ont été créées: elles ajoutent un jour de plus, tous les quatre ans, à la fin du mois de février mais ont aussi un impact sur la date de l'équinoxe de printemps, qui se trouve décalée. En 2007, l'équinoxe de printemps est ainsi tombé un 21 mars. Depuis, c’est le 20 mars. En 2044, ce sera le 19 et il faudra attendre 2102 pour revenir à l’équinoxe du 21 mars, explique Sud Ouest.

L'axe de rotation de la Terre légèrement incliné

Chaque année, deux équinoxes se produisent: un premier entre le 19 et 21 mars, qui marque le passage de l'hiver au printemps et le deuxième, entre le 21 et 24 septembre, qui borne le passage de l'été à l'automne dans l'hémisphère nord.

Par ailleurs, l'axe de rotation de la Terre n'est pas parfaitement circulaire mais légèrement incliné. Ainsi, en été, cette inclinaison favorise l'exposition d'un hémisphère au soleil. A l'inverse, en hiver, elle diminue cette exposition. C'est cette légère inclinaison qui influe sur la durée des saisons.

A noter que la saison du printemps ne commence pas forcément à la même date dans l'hémisphère nord. En Russie, la saison suit le printemps météorologique et débute le 1er mars, soit le moment où les températures remontent, détaille le JDD.

Fanny Rocher