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Français disparus en motoneige au Canada: les recherches s'intensifient

L'un des disparus, Gilles Claude, est le père de trois biathlètes internationaux, Emilien, Florent et Fabien.

Les autorités canadiennes ont ce jeudi intensifié les recherches afin de retrouver cinq Français disparus au Québec après une excursion en motoneige qui a viré au drame, tandis que la province annonçait un renforcement des mesures de sécurité encadrant cette pratique.

Après une nouvelle nuit infructueuse, les recherches ont repris de plus belle jeudi matin dans une zone située à l'est du lac Saint-Jean près de la commune de Saint-Henri-de-Taillon, à environ 225 km au nord de la ville de Québec.

Deux jours après que la glace a cédé sous le poids de leurs motoneiges, les chances de retrouver les cinq Français vivants semblaient toutefois très minces: leurs corps ont pu être emportés par les courants du plan d'eau qu'ils voulaient traverser.

Le guide retrouvé mort 

Deux motoneiges, vraisemblablement celles utilisées par le groupe de huit touristes originaires de l'est de la France et leur guide canadien, avaient d'ailleurs été retrouvées mercredi en fin de journée au fond du lac Saint-Jean, dans la zone non balisée où a eu lieu l'accident. 

"ll reste encore certains points à vérifier", a commenté un porte-parole, Hugues Beaulieu, joint par l'AFP. Reste un espoir ténu qu'ils aient pu trouver refuge quelque part et n'aient pas de moyens de communication. "Mais plus le temps passe, plus cette situation est peu probable", a-t-il reconnu.

Dès l'aube, une troisième équipe de plongeurs, aidés d'un petit sous-marin et de sonars, s'est jointe aux efforts épaulés par deux hélicoptères et plusieurs dizaines de policiers au sol, selon la Sureté du Québec qui pilote les recherches.

L'accident s'est produit mardi en début de soirée à l'embouchure d'une rivière partant du lac Saint-Jean. Cette zone dangereuse, où la glace est plus fine en raison des courants, est formellement déconseillée par tous les professionnels.

Le guide de l'excursion, un Montréalais de 42 ans, a été repêché mardi soir mais il est mort des suites de ses blessures. Trois autres Français, qui avaient donné l'alerte, ont été brièvement hospitalisés pour des engelures et un choc nerveux.

"Ce podium est pour lui"

Selon plusieurs médias français, ils venaient d'Alsace et des Vosges. Les autorités n'avaient pas confirmé leurs identités jeudi.

Le journal Vosges Matin a révélé que l'un des Vosgiens disparus s'appelle Gilles Claude et qu'il est le père de trois biathlètes internationaux, Emilien, Florent et Fabien.

Ce dernier a remporté son premier podium jeudi à la Coupe du monde de biathlon qui se déroule en Slovénie. Il a dédié sa médaille de bronze à son père.

"Il y a eu un tragique accident au Canada pour mon père, a expliqué Fabien Claude sur la Chaîne L'Equipe, accompagné par son frère Florent, également biathlète au sein de l'équipe belge.  "Ce podium est pour lui, je suis sûr qu'il est fier de nous et je suis fier de ce que j'ai fait aujourd'hui. Le but n'était pas forcément le résultat, c'était de rendre un hommage et faire du mieux possible", a-t-il ajouté.

"Des leçons seront tirées"

De son côté, la province du Québec, sous le choc après ce drame sans précédent depuis de nombreuses années, a annoncé jeudi qu'elle allait imposer une formation aux guides et aux touristes qui louent ces engins.

Cette mesure attendue depuis plusieurs semaines, revêt "un caractère délicat" après le "terrible" drame de mardi soir, a indiqué la ministre québécoise du Tourisme, Caroline Proulx. "Des leçons seront tirées et des actions seront entreprises pour prévenir de tels drames à l'avenir", a-t-elle encore déclaré lors d'une conférence de presse.

Le Québec, avec quelque 33.000 km de sentiers balisés dans des décors de carte postale, est particulièrement prisé des amateurs de motoneige, notamment des touristes étrangers.

Selon les chiffres de la Fédération des clubs de motoneige du Québec, cette forme de tourisme d'aventure génère chaque année plus de trois milliards de dollars canadiens (2 Mds EUR) de retombées économiques pour la province, et emploie plus de 14.000 personnes.

Chaque année, cette pratique fait toutefois une vingtaine de morts en moyenne dans cette seule province.

En février 2019, deux touristes français, une mère et son fils, avaient ainsi perdu la vie dans un accident de motoneige dans un parc naturel de la province.

H.S. avec AFP