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Titanic: le gouvernement américain tente d'empêcher une nouvelle expédition controversée

Le Titanic, en avril 1912

Le Titanic, en avril 1912 - SOUTHAMPTON CITY COUNCIL - AFP

La société R.M.S Titanic souhaite mener en août une expédition qui pourrait nécessiter de découper, pour la première fois, la coque du paquebot. Le gouvernement américain tente de l'en empêcher, estimant que le navire doit être considéré comme "un mémorial" et rester intact.

Alors qu'elle avait obtenu une autorisation de la part de la justice américaine, voilà que la société R.M.S Titanic se découvre un opposant de taille: le gouvernement américain. L'entreprise doit réaliser début août une expédition visant à récupérer le télégraphe du Titanic. Une mission hautement controversée car elle implique que, pour la toute première fois, l'épave du tristement célèbre paquebot puisse être découpée en cas de difficultés d'accès.

Lundi, des avocats américains ont déposé un recours devant une juge fédérale de l'Etat de Virginie, rapporte le Washington Post. Ils y assurent que R.M.S Titanic n'a pas le droit de trancher la coque, et précisent que la loi exige que l'entreprise obtienne l’autorisation du Secrétaire du Commerce des Etats-Unis avant de pouvoir mener des expéditions "qui modifieraient physiquement ou perturberaient l’épave".

Un mémorial pour les victimes du naufrage

Les Etats-Unis et le Royaume-Uni ont conclu un traité, entré en vigueur en janvier, qui leur permet d'accorder ou de retirer des licences autorisant à entrer dans l'épave, qui est également protégée par la Convention de l'Unesco sur la protection du patrimoine culturel subaquatique.

Toujours selon les avocats, cet accord avec le Royaume-Uni réglemente l’entrée dans les sections de la coque, afin d'empêcher les altérations de l'épave, mais aussi "d’autres pièces et de restes humains". 

Cet accord international appelle à ce que le Titanic soit reconnu comme "un mémorial pour ces hommes, femmes et enfants qui ont péri, et ce qu'il reste doit être traité avec un respect approprié", indique le gouvernement dans sa déposition. Cette expédition fait d'ailleurs polémique du côté des descendants des victimes, qui considèrent le bateau comme "un mémorial inviolable", un "lieu de sépulture". 

"Une grande valeur historique"

Les États-Unis ont déposé leurs réclamations auprès de Rebecca Beach Smith, la même juge fédérale qui a donné l'autorisation le mois dernier à la société de R.M.S Titanic de procéder à son expédition. Elle avait ainsi estimé que le télégraphe Marconi avait une "grande valeur historique, éducative, scientifique et culturelle", et que l'opération permettrait d'"entretenir le souvenir" des quelque 1.500 personnes mortes dans le naufrage en 1912.

L'entreprise R.M.S. Titanic a déjà mené plusieurs opérations de récupération depuis la découverte de l'épave du Titanic en 1985, mais s'est jusqu'ici contentée de recueillir des objets éparpillés dans un champs de débris entre les deux parties du navire.

Plus gros paquebot au monde, le Titanic avait quitté Southampton en Angleterre le 10 avril 1912, pour son voyage inaugural qui devait le conduire à New York. Après avoir heurté un iceberg, il a sombré dans la nuit du 14 au 15 avril 1912. Il repose depuis à 3821 mètres de profondeur dans des eaux internationales de l'Atlantique Nord. 

Nawal Bonnefoy avec AFP